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Une petite galaxie appelée Sagittaire façonne la Voie lactée depuis des milliards d’années. Chaque fois qu’elle est passée à proximité de notre galaxie, elle a provoqué d’énormes poussées de formation d’étoiles qui pourraient même être responsables de la naissance du Soleil.

Sagittaire aurait permis la formation du Soleil

Tomás Ruiz-Lara, de l’Institut d’astrophysique des Îles Canaries en Espagne, et ses collègues ont examiné les données du télescope spatial Gaia pour mesurer l’âge des étoiles à environ 6500 années-lumière du système solaire.
Ils ont trouvé trois périodes de formation accrue d’étoiles, survenues il y a environ 5,7, 1,9 et 1 milliard d’années, ainsi que des indices d’un autre épisode de formation d’étoiles au cours des 70 derniers millions d’années qui semble se poursuivre encore aujourd’hui. La chronologie de ces épisodes correspond au moment où les simulations montrent que la galaxie naine Sagittaire, qui orbite autour de la Voie lactée, est passée à une distance de 26 000 années-lumière.
« Vous avez la Voie lactée en équilibre, la plupart du temps calme, et quand Sagittaire est passé, c’était comme jeter une pierre dans un lac », dit Ruiz-Lara. « Cela a créé ces ondulations dans la densité de la galaxie, de sorte que certaines zones sont devenues plus denses et ont commencé à former des étoiles plus efficacement ».

Notre système solaire existerait grâce à Sagittaire 

Même si Sagittaire est relativement petit – moins d’un dixième de la taille de la Voie lactée – il semble avoir eu un effet démesuré sur la formation des étoiles dans notre galaxie. Même notre propre système solaire peut devoir son existence au premier passage il y a environ 5,7 milliards d’années. « Peut-être que sans Sagittaire, le système solaire n’existerait pas », dit Ruiz-Lara. La chronologie est bonne, dit-il, mais nous n’avons aucun moyen d’en être sûrs.
Ces passages vont probablement continuer à se produire de plus en plus souvent à mesure que l’orbite Sagittaire autour de la Voie lactée se resserre. « Cette galaxie se rapproche de plus en plus, petit à petit, et elle finira par fusionner avec la Voie lactée », dit Ruiz-Lara.
Cette recherche a été publiée dans Nature Astronomy.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

Le Soleil se serait formé après le passage d'une galaxiemartinEspace
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