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L’âge finit toujours par nous affecter, mais quelques chanceux semblent repousser les effets du vieillissement plus longtemps. Un nouveau test sanguin pourrait nous aider à comprendre pourquoi.

Un test sanguin du vieillissement

En plus de nous dire à quelle vitesse nous vieillissons, ce test peut également prédire si une personne est plus susceptible de développer une maladie chronique ou de mourir dans un proche avenir. Il s’agit d’une mise à jour des horloges épigénétiques, des tests qui permettent d’estimer l’âge biologique d’une personne en fonction de marqueurs censés contrôler la façon dont les gènes sont exprimés.
« C’est comme un compteur de vitesse – il vous indique à quelle vitesse vous allez, contrairement aux horloges, qui vous indiquent le chemin que vous avez parcouru. », explique Daniel Belsky, de l’université Columbia de New York. Cela signifie que ce nouveau test est « une mesure plus immédiate du taux de vieillissement », dit-il.
Les horloges épigénétiques comparent souvent des marqueurs chimiques sur l’ADN qui sont des marqueurs de l’expression des gènes chez des personnes d’âges différents. Mais celles-ci peuvent différer pour d’autres raisons que le vieillissement, explique M. Belsky. Par exemple, les personnes âgées peuvent avoir eu une alimentation plus pauvre ou avoir été exposées à plus de polluants et d’agents pathogènes au début de leur vie, dit-il.

18 marqueurs de la santé

Pour mettre au point ce test du « rythme du vieillissement », M. Belsky et ses collègues ont suivi 954 personnes et ont observé l’évolution de 18 marqueurs de la santé. Il s’agissait notamment d’indicateurs des fonctions cardiaques, hépatiques, pulmonaires et rénales des participants, ainsi que de leur rapport taille/hanche, des lipides sanguins et des marqueurs de l’inflammation. Chaque volontaire a été évalué à l’âge de 26, 32, 38 et 45 ans.
Les chercheurs ont utilisé ces marqueurs pour avoir une idée de l’évolution moyenne de la santé des participants au fur et à mesure qu’ils vieillissaient et pour mesurer comment chaque personne vieillissait biologiquement. Ils ont ensuite utilisé ces informations pour créer un test sanguin qui mesure les marqueurs chimiques sur l’ADN – indiquant les changements de ces 18 marqueurs de la santé.
Pour vérifier si ce test pouvait prédire la rapidité avec laquelle une personne vieillit, les chercheurs ont comparé les résultats des participants à 38 ans avec leur santé physique et cognitive sept ans plus tard, lorsque, à 45 ans, ces volontaires ont passé des tests d’équilibre, de coordination et de cognition et ont été notés en fonction de leur âge. « Dans presque tous les cas, les personnes dont les marqueurs d’ADN indiquaient qu’elles vieillissaient plus rapidement présentaient ces déficits fonctionnels émergents », explique M. Belsky.
L’équipe de Belsky a également appliqué ce test à une étude qui a suivi la santé d’un groupe d’hommes, maintenant septuagénaires, depuis les années 1960. Ce test a permis de prédire qui développerait une mauvaise santé et qui risquait de mourir au cours des sept années suivantes. Au cours de cette période, « les personnes dont le rythme de vieillissement était plus rapide au départ avaient un risque accru de développer une nouvelle maladie chronique ou de mourir », explique M. Belsky.

Adapter ce test pour d’autres populations

Ce nouveau test représente « le meilleur que nous puissions faire » pour mesurer le vieillissement, déclare Sara Hägg de l’Institut Karolinska à Solna, en Suède. Mais il faudra beaucoup plus de données avant qu’il puisse être utilisé en milieu clinique, ajoute Mme Belsky. Comme ce test est basé sur des personnes d’origine européenne vivant en Nouvelle-Zélande, il devra également être testé dans d’autres populations, explique Paul Yousefi, de l’université de Bristol, au Royaume-Uni.
Cette recherche a été publiée dans eLife.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels

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