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La trajectoire de l’astéroïde que l’on pense avoir tué les dinosaures il y a 66 millions d’années était tout à fait appropriée pour causer un maximum de dégâts. Une nouvelle étude du cratère de Chicxulub au Mexique, où l’astéroïde est tombé, a révélé que l’angle et la vitesse de l’impact étaient probablement dans la plage parfaite pour envoyer des nuages de vapeur étouffante dans le ciel.

L’astéroïde qui a tué les dinosaures 

Lorsqu’un astéroïde frappe une planète, le cratère qui en résulte dépend fortement de l’angle de l’impact. Gareth Collins de l’Imperial College de Londres au Royaume-Uni et ses collègues ont comparé un ensemble de simulations avec les données géologiques recueillies au cratère de Chicxulub pour reconstituer cet impact.
« Cet impact initial creuse un énorme trou dans le sol, qui s’effondre ensuite de façon spectaculaire et vous formez cette énorme excroissance, un peu comme ce qui se passe quand vous jetez un caillou dans un étang », explique Collins. Dans cette « excroissance », le milieu du trou rebondit pour créer un plateau au centre du cratère.
Dans les simulations de l’impact de Chicxulub, ce plateau central était incliné vers la direction d’où venait l’astéroïde, bien que son inclinaison dépende de l’angle de l’impact. Les simulations qui correspondaient le mieux aux observations de ce cratère étaient celles où l’astéroïde est entré relativement vite, à environ 20 kilomètres par seconde, et a heurté le sol à un angle d’environ 60 degrés par rapport à l’horizontale.

La vaporisation de la roche dans l’air

Une grande partie de la dévastation causée par l’impact de cet astéroïde est due à la vaporisation de la roche qui a été projetée en l’air et qui bloque la lumière du Soleil. Il s’avère qu’un angle d’impact d’environ 60 degrés est idéal pour projeter autant de vapeur que possible dans l’air, dit Collins – s’il était tombé directement au-dessus de nous, cet astéroïde aurait écrasé plus de roches mais n’en aurait pas envoyé autant dans l’atmosphère, et s’il était tombé d’un angle oblique, moins de roches auraient été vaporisées.
« C’est une sorte de tempête parfaite », dit Collins, ce qui est une bonne nouvelle pour nous aujourd’hui. « C’était une très mauvaise journée pour les dinosaures, et plus les circonstances qui ont dû s’unir pour provoquer cet événement sont particulières, moins il est probable qu’il se reproduit ».
Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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