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Les chercheurs de Yale se sont concentrés sur la sensation de stress que les gens ressentent, une idée qui pourrait aider les gens à gérer le sentiment débilitant de peur et d’anxiété que le stress peut évoquer. Les scanneurs du cerveau des personnes exposées à des images très stressantes et troublantes – comme un chien qui grogne, des visages mutilés ou des toilettes sales – révèlent un réseau de connexions neuronales provenant de l’hippocampe, une zone du cerveau qui aide à réguler la motivation, les émotions et la mémoire.

Un réseau provenant de l’hippocampe

Les réseaux cérébraux qui soutiennent la réponse physiologique au stress ont été bien étudiés chez les animaux. L’activation des zones du cerveau tel que l’hypothalamus déclenche la production d’hormones stéroïdes appelées glucocorticoïdes face au stress et aux menaces. Mais la source de l’expérience subjective du stress vécue par les personnes durant par exemple la pandémie du COVID-19, a été plus difficile à identifier. « On ne peut pas demander aux rats comment ils se sentent », a déclaré Elizabeth Goldfarb, chercheuse associée au Centre du stress de Yale et auteur principal de cette étude.
Goldfarb et ses coauteurs, dont l’auteur principal Rajita Sinha, professeur de psychiatrie, ont réalisé une série de scans IRMf de sujets auxquels on a demandés de quantifier leur niveau de stress lorsqu’on leur présentait des images troublantes. Cette étude révèle que les connexions neurales provenant de l’hippocampe lors de la visualisation de ces images atteignaient non seulement les zones du cerveau associées aux réponses physiologiques au stress, mais aussi le cortex frontal latéral dorsal, une zone du cerveau impliquée dans les fonctions cognitives supérieures et la régulation des émotions. L’équipe a découvert que lorsque les connexions neurales entre l’hippocampe et le cortex frontal étaient plus fortes, les sujets se sentaient moins stressés par les images troublantes.
Inversement, les sujets ont déclaré se sentir plus stressés lorsque le réseau neuronal entre l’hippocampe et l’hypothalamus était plus actif. Les auteurs notent que d’autres études montrent que les personnes souffrant de troubles mentaux tels que l’anxiété peuvent avoir des difficultés à recevoir un retour d’information apaisant du cortex frontal en période de stress.

Adapter les interventions thérapeutiques

« Ces résultats pourraient nous aider à adapter l’intervention thérapeutique à de multiples cibles, comme l’augmentation de la force des connexions de l’hippocampe au cortex frontal ou la diminution de la signalisation vers les centres de stress physiologique », a déclaré Sinha, qui est également professeur au Child Study Center et au département de neurosciences de Yale.
Tous les sujets de cette étude étaient en bonne santé, a-t-elle dit, et dans certains cas, leurs réponses pendant l’expérience semblaient être adaptatives – en d’autres termes, les connexions de réseau avec le cortex frontal devenaient plus fortes à mesure que les sujets étaient exposés aux images stressantes. Sinha et Goldfarb ont émis l’hypothèse que ces sujets pourraient avoir accès à des souvenirs qui les aident à modérer leur réaction aux images stressantes.
« Tout comme les récentes découvertes selon lesquelles le fait de se souvenir d’expériences positives peut réduire la réponse du corps au stress, notre travail suggère que les réseaux cérébraux liés à la mémoire peuvent être exploités pour créer une réponse émotionnelle plus résiliente au stress », a déclaré M. Goldfarb.
Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.
Source : Yale University
Crédit photo : Pexels