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La plupart des microfibres qui polluent nos océans – que l’on a longtemps supposées être des plastiques – sont en fait des fibres naturelles comme le coton et la laine. Mais nous ne savons pas encore si ces fibres présentent les mêmes risques pour la santé des organismes marins.

Des microfibres naturelles 

Les microfibres textiles contribuent largement à la pollution marine, car elles se détachent facilement des vêtements lors de l’usure et du lavage, et dérivent dans l’air ou s’écoulent dans les cours d’eau. Par exemple, un seul lavage dans une machine à laver des vêtements libère un demi-million de microfibres textiles.
Les études océanographiques précédentes ont eu tendance à compter toutes les microfibres comme étant du plastique, en se basant sur l’hypothèse que les fibres naturelles comme le coton et la laine se biodégradent trop rapidement pour persister dans les environnements marins.
Cependant, lorsque Peter Ryan, de l’université du Cap en Afrique du Sud, et ses collègues ont analysé 2000 microfibres provenant de plusieurs océans, ils ont constaté que seulement 8 % étaient des fibres de plastiques comme le polyester ou le nylon. Le reste était constitué de fibres naturelles, dont le coton, qui représentait 50 % du total, et la laine, qui en représentait 12 %, et d’autres comme la soie, le chanvre et le lin.
L’équipe a utilisé une technique appelée spectroscopie infrarouge pour analyser ces microfibres, d’une longueur moyenne d’un millimètre, dans 916 échantillons d’eau de mer prélevés dans les océans Atlantique, Indien et Austral ainsi que dans la mer Méditerranée.

Les fibres naturelles se dégradent plus lentement

Cette découverte est surprenante car près des deux tiers des textiles fabriqués aujourd’hui sont synthétiques. Il est possible que les fibres naturelles se dégradent plus lentement qu’on ne le pensait auparavant, et que la plupart des fibres de coton et de laine qui flottent actuellement dans les océans soient la pollution des précédentes décennies, lorsqu’elles étaient les textiles les plus utilisés, explique M. Ryan.
Les fibres naturelles sont souvent teintes et enduites de produits chimiques comme des retardateurs de flamme lorsqu’elles sont utilisées pour fabriquer des vêtements, ce qui peut réduire leur biodégradabilité, explique M. Ryan. Par exemple, un gilet en coton teint a déjà été découvert dans une épave de 133 ans.
Même si cette étude a trouvé moins de microfibres de plastiques que prévu, les microfibres naturelles peuvent comporter les mêmes risques pour la santé des créatures marines, explique M. Ryan. Il existe des preuves que l’ingestion de microfibres de plastiques nuit aux crabes et au zooplancton, mais l’impact de la pollution par les microfibres naturelles sur la faune marine n’a pas été étudié.

Réduire le nombre de microfibres naturelles

« Nous devrions essayer de réduire le nombre de microfibres provenant des vêtements qui pénètrent dans l’environnement, qu’ils soient en plastique ou non, car il semble qu’ils sont susceptibles de durer longtemps dans l’environnement », déclare M. Ryan.
Cette recherche a été publiée dans Science Advances.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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