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Les découvertes du vaisseau spatial Cassini de la NASA ont révélé une comète qui a battu tous les records, avec une queue ionique qui s’étendait sur plus de sept fois la distance entre la Terre et le Soleil.

La comète 153P/Ikeya-Zhang

Geraint Jones de l’University College London et ses collègues ont examiné les données de cette mission en 2002, lorsque Cassini était en route de Jupiter à Saturne. Ce vaisseau spatial a utilisé son instrument à plasma de 2001 à 2003 pour étudier les particules chargées provenant du Soleil, appelées vent solaire.
Jones et son équipe ont constaté une augmentation notable des protons détectés par ce vaisseau spatial en mars 2002, qui était restée inexpliquée jusqu’à présent. Le coupable semble avoir été des ions d’hydrogène poussés par le vent solaire par une comète appelée 153P/Ikeya-Zhang. « Cela correspond vraiment bien », dit Jones.
Les comètes sont connues pour avoir une queue de poussière, qui contient de la poussière et du gaz laissés dans son sillage, et une queue d’ions, causée par le vent solaire poussant les ions derrière la comète. Ces deux composants s’allongent à mesure que la comète s’approche du Soleil. En se basant sur le nombre de protons détectés et la position de la comète, Jones et son équipe pensent que Cassini a détecté la queue ionique de la comète 153P.

Plus d’un milliard de kilomètres de long

Au moment de la mesure, la comète 153P se trouvait à 6,5 unités astronomiques (UA) de Cassini – 1 UA est la distance entre la Terre et le Soleil – mais comme cette comète suit une orbite courbe autour du soleil, l’équipe estime que sa queue fait au moins 7,5 UA, soit plus d’un milliard de kilomètres de long. Le précédent record était celui de la queue ionique de la comète Hyakutake, qui mesurait 3,8 UA qui a été découvert par le vaisseau spatial Ulysses de l’Agence spatiale européenne (ESA) en 1996.
De telles mesures ne sont possibles que lorsqu’un vaisseau spatial croise par hasard la trajectoire d’une comète, ce qui ne s’est produit que quelques fois. Par exemple, le vaisseau spatial Solar Orbiter de l’ESA semble susceptible de passer près de la queue de la comète C/2019 Y4 (ATLAS) ce mois-ci.

Certaines pourraient être encore plus longues

Ces rares chances signifient qu’il est probable que les queues de comète peuvent s’étendre sur une longueur bien supérieure à 7,5 UA. « Il n’y a aucune raison de s’attendre à ce que les queues des comètes ne puissent pas survivre jusqu’à la limite de l’héliosphère, où le vent solaire atteint le milieu interstellaire », déclare Jones.
Cette recherche a été pré-publiée dans arXiv.
Source : New Scientust
Crédit photo : Pixabay

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