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Les dernières recrues dans la lutte contre le COVID-19 mangent du foin dans une grange du Dakota du Sud. Une société de biotechnologie a persuadé des vaches génétiquement modifiées de produire des anticorps humains qui neutralisent le SRAS-CoV-2, l’agent pathogène responsable de cette maladie mortelle, et elle prévoit de commencer des essais cliniques sur ces vaches cet été.

Les anticorps des vaches

« C’est prometteur », déclare Amesh Adalja, médecin spécialiste des maladies infectieuses au Centre de sécurité sanitaire de l’université Johns Hopkins. « Nous voulons avoir autant de contre-mesures que possible. »
Pour fabriquer des anticorps destinés au traitement ou à la prévention des maladies, les entreprises se tournent généralement vers des sources telles que les cellules cultivées ou les plants de tabac. Mais il y a près de 20 ans, des chercheurs ont commencé à développer l’approche actuellement suivie par SAb Biotherapeutics de Sioux Falls, dans le Dakota du Sud, pour produire des anticorps sur les sabots. L’entreprise modifie génétiquement les vaches laitières afin que certaines cellules immunitaires portent l’ADN qui permet aux gens de fabriquer des anticorps.
Cette amélioration permet aux animaux de fabriquer de grandes quantités d’anticorps humains contre une protéine pathogène qui leur est injectée, comme la protéine de surface « pique » du nouveau coronavirus. « Les vaches sont essentiellement utilisées comme un bioréacteur géant », explique l’immunologiste viral William Klimstra de l’université de Pittsburgh, qui a analysé la puissance des anticorps fabriqués par les bovins contre le SRAS-CoV-2.
Les vaches font de bonnes usines à anticorps, et pas seulement parce qu’elles ont plus de sang que les petits animaux conçus pour synthétiser des versions humaines des protéines. Leur sang peut également contenir deux fois plus d’anticorps par millilitre que le sang humain, explique Eddie Sullivan, président et directeur général de SAb Biotherapeutics.
Ces animaux peuvent offrir un autre avantage. La plupart des entreprises qui tentent de produire des anticorps pour lutter contre le COVID-19 ont placé leurs espoirs dans la production en masse de copies identiques d’une seule version, un anticorps dit monoclonal qui s’attache étroitement à une section particulière d’un virus.

Des anticorps polyclonaux

Au lieu de produire une seule variété d’anticorps, les vaches fabriquent des anticorps polyclonaux, une série de molécules qui reconnaissent plusieurs parties du virus. « C’est la façon naturelle dont notre corps lutte contre les maladies », explique M. Sullivan. Cette diversité peut rendre les protéines de la vache plus puissantes que les anticorps monoclonaux, dit-il, et elles peuvent rester efficaces même si un virus mute.
Lorsque la pandémie du COVID-19 a éclaté, SAb Biotherapeutics avait déjà terminé un essai clinique avec des anticorps produits par des vaches contre le syndrome respiratoire du Moyen-Orient, qui est causé par un coronavirus apparenté au SARS-CoV-2. Le développement de ce traitement « nous a permis d’acquérir les connaissances nécessaires pour nous concentrer sur la bonne cible », explique M. Sullivan. En sept semaines, les vaches produisaient des anticorps contre le pique du SRAS-CoV-2.
Avant que les animaux ne commencent à libérer ces anticorps dans leur sang, les vaches ont besoin d’une immunisation de démarrage – un vaccin à ADN basé sur une partie du génome du virus qui prépare leur système immunitaire. Puis vient l’injection qui contient un morceau de la protéine du pique du SRAS-CoV-2, qui sert de clé de transmission du virus aux cellules. Chaque mois, une vache peut produire suffisamment d’anticorps pour traiter plusieurs centaines de patients, explique M. Sullivan.

Ils sont quatre fois plus efficaces

Lors d’études en éprouvette, Klimstra et ses collègues ont récemment comparé les anticorps au plasma dit de convalescence provenant du sang de survivants du COVID-19. Riche en anticorps polyclonaux, ce plasma est actuellement testé dans des essais cliniques comme traitement du virus. Les anticorps de la vache sont quatre fois plus efficaces que le plasma de convalescence pour empêcher le virus de pénétrer dans les cellules, a annoncé la semaine dernière la société.
La compagnie pharmaceutique espère commencer un essai clinique dans les deux prochains mois, dit M. Sullivan, et veut tester si les infusions d’anticorps tamisées du sang des vaches empêchent les personnes en bonne santé d’être infectées par le SRAS-CoV-2 et s’avèrent bénéfiques pour les patients déjà malades.
Cependant, tout le monde ne pense pas que les vaches sont le meilleur choix pour la production d’anticorps. Le médecin spécialiste des maladies infectieuses Manish Sagar, du centre médical de l’université de Boston, déclare qu’il restera sceptique « jusqu’à ce que je voie d’autres preuves que la production d’anticorps chez les vaches est beaucoup plus facile à faire et économiquement viable » que d’autres méthodes. Jusqu’à présent, aucun anticorps généré par des animaux n’a été approuvé pour le traitement d’une quelconque maladie.

Une approche qui repose sur une science solide

Mais le spécialiste des maladies infectieuses Jeffrey Henderson de la Washington University School of Medicine à St. Louis décrit les anticorps produits par les vaches comme « l’étape logique suivante » du plasma de convalescence qu’il a étudié. « Toute cette approche », dit-il, « repose sur une science solide et sur une expérience passée de plus d’un siècle ».
Source : Science
Crédit photo : Pexels

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