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Les anciennes empreintes de pas que l’on croyait appartenir à un ptérosaure pourraient en fait avoir été formées par un grand ancêtre bipède des crocodiles qui vivait il y a environ 120 à 110 millions d’années.

Un ancien crocodile

Martin Lockley, de l’université du Colorado à Denver aux États-Unis, et ses collègues ont trouvé un ensemble d’empreintes fossilisées près de Sacheon City, en Corée du Sud. Ces traces étaient plus détaillées et bien préservées que des traces similaires découvertes à une cinquantaine de kilomètres de là, en 2012, et que l’on pensait avoir été faites par un reptile volant géant appelé ptérosaure.
Les traces récemment découvertes mesurent de 18 à 24 centimètres de long et comprennent des empreintes détaillées de la peau laissées par les talons et les orteils de l’animal. Lockley et son équipe affirment que la taille et les motifs de la peau correspondent à ceux d’un grand ancêtre des crocodiles modernes, appelé crocodylomorphe, qui marchait sur deux pattes.
Ces nouvelles découvertes suggèrent que les empreintes de pieds découvertes précédemment pourraient également avoir été formées par un crocodylomorphe, plutôt que par un ptérosaure, explique Lockley. Ce fut une surprise, dit-il. « Personne ne savait que de grands crocodiles bipèdes existaient au Crétacé précoce. » L’équipe a suggéré que ces traces pourraient appartenir à une nouvelle espèce, qu’ils ont nommée Batrachopus grandis.

Rechercher d’autres traces

La découverte de ces nouvelles traces a résolu le mystère du « whodunnit », dit Lockley. Il ajoute que la prochaine étape consistera à rechercher d’autres traces dans cette région où la qualité des conservations est particulièrement bonne.
Michela Johnson, de l’université d’Édimbourg au Royaume-Uni, explique que ces traces semblent avoir des orteils très distincts et en morceaux, en plus d’impressions d’écailles de crocodile, qui sont toutes deux plus conformes au crocodylomorphe qu’au ptérosaurienne.
« Mais les crocodiles modernes ont au moins quelques toiles entre les orteils de leurs pattes arrière, alors que ces traces ne semblent pas en avoir », dit-elle, ajoutant qu’il n’est pas clair si cela est lié à la manière dont ces anciens crocodiles ont pu marcher par rapport à leurs homologues modernes.

Il faut plus de preuves

Pedro Godoy, de l’université de Stony Brook à New York, reconnaît que ces traces n’ont pas été faites par un ptérosaure, mais pense qu’il faut plus de preuves avant de pouvoir attribuer définitivement ces empreintes à un crocodile ancien, car ces empreintes sont particulièrement importantes pour un crocodylomorphe de la période du Crétacée.
Cette recherche a été publiée dans Scientific Reports.
Source : New Scientist
Crédit photo : PXhere