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Une équipe de chercheurs de l’université de Géorgie a réussi à démontrer qu’un ensemble de petites molécules semblables à des médicaments peut bloquer l’activité d’une protéine clé du SARS-CoV-2, ce qui ouvre une voie prometteuse pour de nouvelles thérapies contre le COVID-19.

Bloquer une protéine clé du COVID-19

Dirigée par Scott Pegan, directeur du Centre de découverte de médicaments de l’UGA, l’équipe a été la première à évaluer la protéine PLpro du SARS-CoV-2, qui est connue pour être essentielle dans d’autres coronavirus, tant pour sa réplication que pour sa capacité à supprimer la fonction immunitaire de l’hôte.
« La PLpro du SARS-CoV-2 s’est comportée différemment de son prédécesseur qui a causé l’épidémie de SRAS en 2003. Plus précisément, nos données suggèrent que la PLpro du SARS-CoV-2 est moins efficace dans ses rôles de suppression immunitaire », a déclaré Pegan, professeur de sciences pharmaceutiques et biomédicales à la faculté de pharmacie. « Cela pourrait être l’une des raisons sous-jacentes pour lesquelles le virus actuel n’est pas aussi mortel que celui de l’épidémie de 2003 ».
La pandémie du COVID-19 a touché plus de vies dans le monde que l’épidémie de SRAS de 2002-2003, mais son taux de mortalité est plus faible si l’on se base sur les chiffres disponibles depuis début juin. Après l’apparition du SRAS, l’Organisation mondiale de la santé a signalé 8 098 cas et 774 décès, soit un taux de mortalité de près de 10 %. Selon les données de l’université Johns Hopkins, le 3 juin, il y a eu 6 435 453 cas confirmés dans le monde et 382 093 décès, soit un taux de mortalité de près de 6 %. D’un point de vue évolutionniste, il n’est pas bon qu’un virus soit mortel pour l’hôte, et le SRAS en 2003 a été particulièrement mortel, selon Pegan.
« Le virus COVID-19 infecte, mais les gens ne font pas de fièvre avant d’être contagieux, donc on s’intéresse beaucoup à la façon dont les facteurs de virulence comme la PLpro ont été modifiés par la nature pour donner au virus une meilleure chance de coexister avec nous », a-t-il déclaré. « Il est évident que nous n’aimerions pas qu’il coexiste, mais le COVID-19 semble avoir résolu le paradoxe de la Boucle d’or qui consiste à être au bon endroit au bon moment et avec le bon niveau d’infection ».

Arrêter sa réplication

Pegan a collaboré avec les scientifiques de l’UGA David Crich, Ralph Tripp et Brian Cummings pour explorer des inhibiteurs conçus pour éliminer la PLpro et arrêter la réplication du virus. Ils ont commencé avec une série de composés découverts il y a 12 ans et qui se sont révélés efficaces contre le SRAS, mais le développement a été interrompu car le SRAS n’était pas réapparu.
« Il est évident que maintenant nous voyons que le coronavirus actuel va probablement rester avec nous pendant un certain temps – si ce n’est pas celui-ci, alors probablement d’autres types de coronavirus seront là », a déclaré Pegan. « Ces composés sont un bon point de départ pour le développement d’une thérapie. Ils ont toutes les propriétés que l’on souhaite généralement trouver dans un médicament, et ils n’ont jamais été considérés comme toxiques ».
Ces composés, des inhibiteurs de la PLpro à base de naphtalène, se sont avérés efficaces pour stopper l’activité du PLpro du SRAS-CoV-2 ainsi que la réplication. Ils offrent une voie de développement rapide potentielle pour générer des thérapies ciblées sur les PLpro à utiliser contre le SRAS-CoV-2.
« Le type de petites molécules que nous développons sont parmi les premières à être spécifiquement conçues pour cette protéase du coronavirus », a déclaré Mme Pegan. « Jusqu’à présent, la plupart des travaux thérapeutiques contre ce nouveau virus ont ciblé un autre facteur de virulence, le C3Lpro. C’est un excellent début avec une cible différente. Notre espoir est que nous puissions en faire un point de départ pour la création d’un médicament que nous pourrons présenter à la Food and Drug Administration (FDA) ».
Cette recherche a été publiée dans ACS Infectious Diseases.
Source : University of Georgia
Crédit photo : Pixabay

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