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Des robots mous et comestibles qui imitent de vrais organismes pourraient trouver un usage pour transmettre des médicaments aux animaux. Ce n’est là qu’une des applications potentielles d’un nouveau matériau fabriqué à partir de gel biodégradable.

Des robots fabriqués de biogel

« La question est de savoir si nous pourrions développer un matériau qui soit à la fois très fiable pendant son utilisation, mais qui, une fois utilisé, puisse se dégrader complètement », explique Martin Kaltenbrunner de l’université Johannes Kepler de Linz en Autriche.
Kaltenbrunner et ses collègues ont créé un gel à partir d’ingrédients alimentaires, dont la gélatine, qui peut être entièrement dégradée par le corps, le glycérol pour la douceur et pour prévenir la déshydratation, et de l’acide citrique pour arrêter la croissance bactérienne.
Ce biogel est conçu pour être consommé par les bactéries présentes dans les eaux usées, ce qui signifie qu’il se décompose naturellement s’il finit à la décharge mais qui reste stable dans le cas contraire. Lors de tests en laboratoire, l’équipe a constaté que ce gel ne s’est pas déshydraté et n’a perdu aucune de ses propriétés pendant plus d’un an.
L’équipe a utilisé ce gel pour fabriquer un robot qui imite la trompe d’un éléphant et a découvert qu’il pouvait supporter plus de 330 000 cycles de mouvements sans déshydratation ni craquelure.

Plusieurs sortent de capteurs

Ils ont également intégré des capteurs pour permettre une rétroaction et un contrôle. L’équipe a ajouté un capteur de pression à un autre robot fabriqué à partir de ce gel, un éléphant jouet, lui permettant de saisir des objets avec sa trompe.
Comme la gélatine est comestible, ce gel pourrait également être utile pour administrer des médicaments aux animaux, en créant un robot déguisé en proie ou en nourriture, explique M. Kaltenbrunner. Il pourrait également être utilisé pour fabriquer des jouets plus sûrs pour les enfants, dit-il. Cependant, l’électronique et les capteurs ne sont pas comestibles pour l’instant.
« Cette gélatine se distingue par sa polyvalence, sa facilité de fabrication et son faible coût par rapport à d’autres élastomères biodégradables », explique Dario Floreano, de l’École polytechnique fédérale de Lausanne, en Suisse. « Ce travail est important car il ouvre la voie à une nouvelle génération de capteurs et de dispositifs informatiques portables ».
Cette recherche a été publiée dans Nature Materials.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay