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Michael Mina est à la recherche de millions d’échantillons de sang, que l’observatoire mondial d’immunologie (GIO), un projet naissant, surveillerait pour détecter les signes de propagation d’agents pathogènes dans la population. Il s’appuiera sur une technologie capable de mesurer des centaines de milliers d’anticorps distincts dans un microlitre de sang. Si le GIO peut surmonter les obstacles techniques et logistiques et trouver un financement durable, dit-il, il pourrait fournir un outil puissant pour surveiller et répondre aux épidémies.

L’observatoire mondial d’immunologie

Pour le moment, il ne s’agit que d’un projet pilote pour suivre la propagation du COVID-19. La propagation furtive de cette maladie dans la population a souligné la nécessité d’un tel système de surveillance, explique Mina, immunologiste et épidémiologiste au Brigham and Women’s Hospital et à la Harvard School of Public Health, qui, avec ses collègues, présente le concept GIO cette semaine dans eLife.
Mina veut surveiller les épidémies en recherchant des anticorps contre les agents infectieux dans des échantillons de sang anonymes régulièrement prélevés dans toutes les banques de sang, les centres de collecte de plasma et même les piqûres d’aiguille au talon des nouveau-nés. Ces échantillons ne seraient identifiés que par zone la géographique. Des plateformes à base de puces qui peuvent identifier des centaines de milliers d’anticorps sont déjà produites commercialement par des sociétés comme VirScan et Luminex. Selon Mina, ces plateformes pourraient facilement être étendues à un très grand nombre d’échantillons.
« C’est un concept extraordinaire et passionnant », déclare le spécialiste des maladies infectieuses William Schaffner du centre médical de l’université Vanderbilt. « C’est un exemple du type de réflexion nouvelle dont nous avons besoin en matière de santé publique ». Mais, ajoute Schaffner, « les défis logistiques d’une telle entreprise pourraient être décourageants ».

Suivre la propagation d’un agent pathogène

Mina et ses coauteurs envisagent de tester initialement environ 10 000 échantillons par jour et plus tard, s’ils obtiennent le financement nécessaire pour monter ce projet, quelque 100 000 par jour pour les seuls États-Unis. Même le plus petit nombre d’échantillons permettrait par exemple de détecter une épidémie du virus Zika ou une éruption du virus du Nil occidental. Le GIO pourrait également accélérer la surveillance de la grippe saisonnière, ce qui permettrait aux hôpitaux de se préparer à d’éventuelles flambées et aux responsables de la santé publique de s’assurer que le vaccin est distribué aussi efficacement que possible.
Lorsqu’une nouvelle maladie infectieuse telle que le COVID-19 apparaît, le GIO pourrait suivre sa propagation. Les puces de détection d’anticorps ne devraient pas nécessairement être mises à jour pour repérer un nouvel agent pathogène, comme le SRAS-CoV-2. Les chercheurs pourraient constater une augmentation des anticorps qui ciblent de manière non spécifique des agents pathogènes connus, et pourraient signaler leurs parents inconnus. Par exemple, une explosion d’anticorps qui réagissent de manière croisée à divers coronavirus aurait probablement été observée chez les habitants de Wuhan, en Chine, qui ont été infectés par ce nouveau coronavirus.
Les anticorps, qui apparaissent généralement 1 à 2 semaines après le début d’une infection, peuvent signaler non seulement les personnes qui sont actuellement infectées, mais aussi celles qui ont eu cette maladie et s’en sont remises. Le GIO identifierait également les souches particulières d’une bactérie ou d’un virus infectant des personnes, car chacune d’entre elles produit une signature d’anticorps unique.

Un laboratoire pilote dans le Massachusetts

L’équipe du GIO est déjà en train de construire un laboratoire pilote dans le Massachusetts, tandis qu’elle cherche à obtenir un soutien financier. « Étant donné l’importance que cela pourrait avoir, nous commençons à chercher des fonds auprès de certains des principaux donateurs philanthropiques de travaux de santé publique », explique Mina. « Nous sommes actuellement en train d’explorer et d’ouvrir toutes les options ».
En attendant, ce projet pilote soutenu par la fondation Open Philanthropy, recueille des millions d’échantillons sanguins anonymes auprès d’une société de collecte de plasma, Octapharma. En les soumettant à un test de dépistage des anticorps du COVID-19, Mina et ses collègues espèrent apprendre à quel point un  test de dépistage des anticorps à grande échelle pourrait être utile pour suivre la propagation du nouveau coronavirus et éventuellement prédire les futurs « points chauds » ou les épidémies localisées.
Source : Science
Crédit photo : Pexels

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Michael Mina est à la recherche de millions d'échantillons de sang, que l'observatoire mondial d'immunologie (GIO), un projet naissant, surveillerait pour détecter les signes de propagation d'agents pathogènes dans la population. Il s'appuiera sur une technologie capable de mesurer des centaines de milliers d'anticorps distincts dans un microlitre de...