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Une équipe dirigée par Scripps Research a découvert des anticorps dans le sang de patients ayant récupéré du COVID-19, qui offrent une protection puissante contre le SRAS-CoV-2 lorsqu’ils sont testés sur des cultures de cellules animales et humaines.

Des anticorps très puissants

Ces travaux offrent un modèle de réaction rapide à une pandémie virale émergente et mortelle, et préparent le terrain pour des essais cliniques et des tests supplémentaires des anticorps, qui sont maintenant produits comme traitements et moyens de prévention potentiels du COVID-19.
« La découverte de ces anticorps très puissants représente une réponse extrêmement rapide à un pathogène totalement nouveau », déclare le coauteur de l’étude, Dennis Burton, PhD, titulaire de la chaire James et Jessie en immunologie au sein du département d’immunologie et de microbiologie de Scripps Research.
En principe, des injections de ces anticorps pourraient être administrées aux patients au stade précoce du COVID-19 pour réduire le niveau de virus et protéger contre de graves maladies. Ces anticorps peuvent également être utilisés pour fournir une protection temporaire, semblable à celle d’un vaccin, contre l’infection par le SRAS-CoV-2 aux travailleurs de la santé, aux personnes âgées et aux autres personnes qui répondent mal aux vaccins traditionnels ou qui sont soupçonnées d’avoir été récemment exposées au coronavirus.

Une approche qui a fonctionné pour d’autres virus mortels

La mise au point d’un traitement ou d’un vaccin contre le COVID-19 est actuellement la première priorité de santé publique mondiale. L’une des approches pour faire face aux nouvelles menaces virales consiste à identifier, dans le sang des patients en convalescence, les anticorps qui neutralisent la capacité du virus à infecter les cellules.
Ces anticorps peuvent ensuite être produits en masse, à l’aide de méthodes biotechnologiques, comme traitement qui bloque les graves maladies et comme vaccin préventif qui circule dans le sang pendant plusieurs semaines pour protéger contre l’infection. Cette approche a déjà été démontrée avec succès contre le virus Ebola et le virus respiratoire syncytial causant une pneumonie, et communément appelé VRS.

De puissants anticorps de patients bloquent le virus

Pour ce nouveau projet, Rogers et ses collègues de l’université de San Diego ont prélevé des échantillons de sang sur des patients qui s’étaient rétablis du  COVID-19 léger à grave. En parallèle, les scientifiques de Scripps Research et de l’IAVI ont développé des cellules tests qui expriment l’ACE2, le récepteur que le SRAS-CoV-2 utilise pour pénétrer dans les cellules humaines. Dans une série d’expériences, l’équipe a testé si le sang des patients contenant des anticorps pouvait se lier au virus et l’empêcher fortement d’infecter ces cellules test.
Les scientifiques ont pu isoler plus de 1 000 cellules immunitaires distinctes productrices d’anticorps, appelées cellules B, chacune d’entre elles produisant un anticorps anti-SARS-CoV-2 distinct. L’équipe a obtenu les séquences des gènes d’anticorps de ces cellules B afin qu’elles puissent produire les anticorps en laboratoire. En criblant ces anticorps individuellement, l’équipe en a identifié plusieurs qui, même en quantités infimes, pouvaient bloquer le virus dans les cellules test, et un qui pouvait également protéger les hamsters contre une forte exposition virale.

Ils seront disponibles dès janvier 2021

Si les tests de sécurité sur les animaux et les essais cliniques sur les humains se déroulent bien, il est concevable que ces anticorps puissent être utilisés en milieu clinique dès janvier prochain, affirment les chercheurs. « Nous avons l’intention de les mettre à la disposition de ceux qui en ont le plus besoin, y compris les personnes des pays à faible et moyen revenu », déclare M. Landais.
Au cours de leurs tentatives pour isoler les anticorps anti-SARS-CoV-2 des patients atteints du COVID-19, les chercheurs en ont trouvé un qui peut également neutraliser le SARS-CoV, le coronavirus apparenté qui a causé l’épidémie de 2002-2004 du syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS) en Asie.

Contre tous les coronavirus 

« Cette découverte nous permet d’espérer que nous finirons par trouver des anticorps largement neutralisants qui offrent une protection au moins partielle contre tous les coronavirus du SARS ou contre la plupart d’entre eux, ce qui devrait être utile si un autre coronavirus se propage chez l’homme », déclare M. Burton.
Cette recherche a été publiée dans Science.
Source : The Scripps Research Institute
Crédit photo : Pixabay