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Les premiers dinosaures ont évolué au début du Trias, il y a environ 245 millions d’années, mais ils étaient rares. Il leur a fallu encore 20 millions d’années avant de dominer les écosystèmes terrestres. Les paléontologues ne savent pas pourquoi les dinosaures sont devenus si nombreux et si divers, alors que d’autres groupes de reptiles comme les crocodiles étaient moins nombreux.

Pourquoi les dinosaures ont dominé la Terre ?

En 2019, des chercheurs dirigés par Tore Klausen, alors à l’université de Bergen en Norvège, ont signalé qu’à la fin du Trias, il y avait un vaste delta de rivière dans ce qui est maintenant la mer de Barents entre la Norvège et la Russie. Cette plaine était dix fois plus grande que le delta de l’Amazone. Elle se trouvait sur la côte nord de la Pangée : la vaste masse terrestre qui existait à l’époque et qui comprenait tous les continents actuels.
Klausen et ses collègues ont maintenant découvert que la plus grande partie de cette zone a été inondée et est devenue une mer peu profonde il y a environ 227 millions d’années. Les sédiments caractéristiques de cette terre ont été remplacés par des traces de zones humides puis de fonds marins. Le pollen fossilisé a révélé que les plantes ont également changé : celles qui se sont adaptées à la déshydratation ont d’abord été remplacées par des plantes plus marécageuses, explique Klausen, puis par du plancton marin.
Ces inondations ont été causées par la montée des eaux. Aujourd’hui, les mers montent parce que l’eau se réchauffe et se dilate, et parce que les calottes glaciaires fondent, mais au Trias, le climat était constamment chaud et il n’y avait pas de calottes glaciaires à faire fondre.

Des événements tectoniques mondiaux

Au lieu de cela, Klausen dit que les « événements tectoniques mondiaux » qui ont changé la forme des fonds marins, tels que la montée des montagnes sous-marines, sont responsables. Comme cette plaine était très plate, même une petite élévation du niveau de la mer en inondait la plus grande partie, dit-il.
Ces énormes inondations ont dû avoir un impact important sur les animaux terrestres, dit Klausen, ce qui pourrait expliquer comment les dinosaures en sont venus à dominer la planète. Klausen suggère que d’autres reptiles étaient spécialisés dans les environnements des plaines d’inondation et ont été marginalisés lorsque ces habitats ont été noyée.

Les dinosaures  ont pu prospérer

En revanche, les dinosaures ont peut-être mieux réussi à s’adapter aux collines et aux déserts, et ont donc pu prospérer. « Ils occupaient des niches progressivement », dit-il.
Cette recherche a été publiée dans Terra Nova.
Source : New Scientist
Crédit photo sur Unsplash : Alvaro Reyes