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La confirmation par Pékin d’un cas de COVID-19 le 11 juin a mis fin à une série de 55 jours sans transmission locale signalée. Depuis lors, l’épidémie a pris de l’ampleur et la ville a réagi avec une détermination pour la contenir. À ce jour, elle a testé 356 000 personnes, confirmant 137 cas, selon un rapport de l’agence de presse publique Xinhua. La ville a fermé certains quartiers résidentiels, toutes les écoles et des centaines de vols.

Une nouvelle épidémie à Pékin

Pratiquement toutes les infections ont été liées à un énorme marché de gros alimentaire qui a été temporairement fermé. Le lien avec ce marché a déclenché des comparaisons avec le marché des fruits de mer de Wuhan qui a joué un rôle dans les premiers stades de la pandémie, et des spéculations selon lesquelles le virus serait arrivé dans du poisson importé d’Europe. Mais la véritable source de l’épidémie reste un mystère.
Pékin a signalé son dernier cas de transmission locale de COVID-19 à la mi-avril. L’épidémie actuelle a débuté lorsqu’un homme sans antécédents de voyage récent a consulté un médecin le 10 juin avec de la fièvre et des frissons.
Il a été testé positif pour le SRAS-CoV-2, le virus qui cause la COVID-19, et a été hospitalisé le lendemain. Les autorités pensent que lui ou un de ses proches contacts a été infecté au marché de gros agricole de Xinfadi, un énorme complexe de 112 hectares abritant 2000 étals de vente de produits, de fruits de mer et de viande, avec 10 000 clients et travailleurs qui s’y rendent chaque jour, selon Xinhua. Cela a conduit à un effort massif pour tester les travailleurs du marché, les clients, et même les résidents des quartiers voisins.
Les autorités ont rapporté qu’un certain nombre de surfaces de ce marché ont été testées positives pour le SRAS-CoV-2, y compris une planche à découper dans un étalage de saumon importé – une découverte qui a attiré beaucoup d’attention dans les médias locaux. Il n’existe aucune preuve que les coronavirus infectent le poisson, mais une hypothèse est que les travailleurs infectés en Europe ont contaminé le poisson ou son emballage pendant sa transformation.
Le séquençage génomique montre que la variante virale à l’origine de la nouvelle épidémie est liée aux souches que la Chine a trouvées chez les personnes revenant d’Europe, selon un rapport du China Daily qui cite Yang Peng, un fonctionnaire du Centre de prévention et de contrôle des maladies de Pékin. En plus des fruits de mer, Yang a suggéré la viande importée comme source possible.

La séquence génomique offrira plus d’indices

Mais il a reconnu qu’un employé du marché ou un visiteur peut avoir attrapé le virus ailleurs et l’avoir simplement transmis à d’autres personnes sur le marché. « L’origine exacte du virus est encore incertaine », a déclaré M. Yang. Dirk Pfeiffer, un épidémiologiste vétérinaire de la City University de Hong Kong, doute que le virus soit arrivé au marché du poisson : « Je pense qu’il est beaucoup plus probable, et donc plausible, qu’il ait été introduit sur ce marché par des humains infectés.
”Si l’hypothèse des fruits de mer contaminés est vraie, d’autres endroits manipulant du saumon européen auraient dû avoir des épidémies, ajoute l’épidémiologiste Keiji Fukuda de l’université de Hong Kong. La séquence génomique, qui n’a pas encore été rendue publique, pourrait offrir davantage d’indices, dit-il.
Il y a six mois, un grand nombre des premiers cas de COVID-19 étaient liés à un autre marché, le marché de gros des fruits de mer de Huanan à Wuhan, en Chine. Ces marchés accueillent des centaines d’opérateurs indépendants qui proposent une gamme de viandes, de fruits de mer et de produits, et parfois du gibier sauvage vivant.
De nombreux scientifiques pensent que le SRAS-CoV-2 est probablement né chez les chauves-souris et qu’il a pu passer par un « hôte intermédiaire » avant de se propager aux humains – peut-être au marché de Wuhan.
Mais selon M. Pfeiffer, la viande et les animaux vivants vendus sur les marchés ne sont peut-être pas la seule raison pour laquelle les virus s’y sont répandus. Le volume important de personnes qui passent et travaillent sur les marchés et les « conditions d’hygiène sous-optimales représentent intrinsèquement un risque accru d’amplification du virus ». L’air humide et froid des marchés peut constituer un environnement propice à la prolifération des virus.

Une mise en garde pour les autres pays

Le retour du virus à Pékin est « une autre mise en garde pour ne rien considérer comme acquis en ce qui concerne le COVID-19 », déclare M. Fukuda. La grande majorité de la population mondiale étant susceptible d’être infectée et le virus étant toujours en circulation, « il est possible que n’importe quel pays, y compris ceux qui ont fait des efforts importants pour réduire la transmission, soit touché par une nouvelle épidémie », dit-il.
Source : Science
Crédit photo : Pixabay