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Nous savons tous que les antioxydants jouent des rôles majeurs dans le métabolisme de presque tous les animaux. Maintenant des chercheurs ont découvert qu’ils étaient très importants chez les oiseaux qui migrent. En effet, une équipe de recherche dirigée par un ornithologue de l’université du Rhode Island a fait voler des oiseaux dans une soufflerie pour simuler la migration. Elle a découvert que les oiseaux qui consomment des antioxydants avant et pendant la migration d’automne peuvent réduire la réponse au stress endocrinien déclenché par des vols de longue durée.

Les oiseaux et les antioxydants

« Cette réduction de la réponse au stress endocrinien peut être un avantage majeur que les oiseaux obtiennent en automne en mangeant des fruits sur les sites de halte pendant la migration », a déclaré Scott McWilliams, professeur de sciences des ressources naturelles à l’URI, notant que de nombreuses espèces d’oiseaux choisissent des baies contenant des anthocyanes, un type d’antioxydant alimentaire présent dans les baies de couleur violette. « Nous savons que les oiseaux préfèrent certaines baies qui contiennent beaucoup d’antioxydants ».
Pendant les vols de longues distances les hormones des niveaux appelées glucocorticoïdes s’élèvent pour fournir un carburant prêt à l’emploi pour satisfaire les demandes énergétiques élevées, selon McWilliams. Mais une exposition prolongée aux glucocorticoïdes est préjudiciable et peut entraîner une réaction de stress chronique. Cette recherche a conclu que la consommation d’aliments riches en anthocyanes atténue le stress potentiel déclenché par la sécrétion des niveaux élevés de glucocorticoïdes.
« Nous avons toujours pensé que les glucocorticoïdes étaient importants pour les oiseaux se préparant à la migration, et que les antioxydants étaient présents pour diminuer les radicaux libres associés à un métabolisme élevé pendant la migration », a déclaré M. McWilliams. « Nous avons testé l’hypothèse selon laquelle les antioxydants et les glucocorticoïdes étaient complémentaires sur le plan métabolique, c’est-à-dire que si les oiseaux mangeaient des anthocyanes avant de voler, l’augmentation des glucocorticoïdes pour soutenir le métabolisme serait réduite ».

Ils ont étudié des oiseaux dans une soufflerie

Cette étude a été menée dans une soufflerie de l’Institut Max Planck d’ornithologie en Allemagne. Les chercheurs ont choisi comme sujets d’étude les étourneaux européens, une espèce commune en Allemagne qui migre vers le sud de l’Italie. Les sujets ont été recueillis dans des nichoirs, élevés à la main près de la soufflerie et soumis à un entraînement d’endurance pendant deux semaines avant l’expérience. Des mesures physiologiques ont ensuite été prises avant et après les vols de longue durée des oiseaux, dont certains ont duré jusqu’à six heures.
« Les oiseaux qui ont mangé des anthocyanes avant de voler ont augmenté le niveau de glucocorticoïdes dans leur circulation d’environ la moitié seulement par rapport à ceux qui ne mangeaient pas d’antioxydants », a déclaré M. McWilliams. McWilliams pense que de nombreuses espèces d’oiseaux tirent profit de l’alimentation à base de baies riches en antioxydants pendant la migration d’automne.
« Nous savons que beaucoup d’autres espèces d’oiseaux passent à l’alimentation à base de fruits en automne et montrent le même type de préférences pour certains fruits riches en antioxydants », a-t-il déclaré. C’est pourquoi les efforts de gestion et de conservation des terres pour les oiseaux chanteurs migrateurs, en particulier dans l’Est des États-Unis, se concentrent sur la fourniture d’un habitat avec une abondance d’arbustes à fruits.

Un système endogène d’antioxydants

Alors que de nombreuses variétés de baies contenant des anthocyanes sont disponibles pour les oiseaux pendant la saison de migration d’automne, très peu sont disponibles pendant la migration de printemps. « Nous ne savons pas où ils se procurent ces antioxydants au printemps, ni s’ils le font », a déclaré M. McWilliams. « Tous les animaux ont un système endogène d’antioxydants, donc peut-être que lorsque les antioxydants sont moins disponibles, ils dépendent davantage de ce système endogène interne. »
Cette recherche a été publiée dans Proceedings of the Royal Society B.
Source : University of Rhode Island
Crédit photo : Pixabay