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Une nouvelle étude détaillée d’imagerie cérébrale, examinant un certain nombre de sujets d’âge moyen en bonne santé cognitive, suggère que des niveaux plus faibles d’œstrogènes chez les femmes ménopausées pourraient jouer un rôle dans le déclenchement des changements cérébraux liés à la maladie d’Alzheimer. Cette recherche émet l’hypothèse que ce mécanisme pourrait être l’une des raisons pour lesquelles les femmes souffrent de la maladie d’Alzheimer à un taux plus élevé que les hommes.

L’hypothèse des oestrogènes

« Environ deux tiers des personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer sont des femmes, et l’idée générale est que c’est parce que les femmes ont tendance à vivre plus longtemps », explique Lisa Mosconi, auteur de cette nouvelle étude de Weill Cornell Medicine.
Cependant, ces dernières années, de nombreux chercheurs ont commencé à explorer les raisons physiologiques potentielles qui expliquent ces différences entre les sexes dans les cas d’Alzheimer. Par exemple, une étude réalisée l’année dernière a mis en évidence un certain nombre de gènes spécifiques au sexe qui pourraient augmenter le risque d’Alzheimer chez les femmes, tandis qu’une autre a suggéré que les différences structurelles et fonctionnelles dans les cerveaux féminins pourraient accélérer la propagation de protéines toxiques.
Cette nouvelle étude s’appuie sur ce que les chercheurs ont appelé « l’hypothèse des oestrogènes ». Cette hypothèse postule que les femmes semblent présenter une susceptibilité accrue à la maladie d’Alzheimer parce que la baisse des niveaux d’œstrogènes après la ménopause pourrait exacerber une prédisposition aux changements cérébraux associés à une maladie neurodégénérative.
Sur la base de cette hypothèse, cette nouvelle recherche a recruté 85 femmes et 36 hommes âgés de 40 à 65 ans. Tous les sujets étaient en bonne santé cognitive et ont participé à des examens détaillés par IRM et TEP pour mesurer quatre biomarqueurs liés à la maladie d’Alzheimer, notamment les niveaux d’accumulation de protéines amyloïdes et les taux de métabolisme du glucose.

Une accumulation de protéines amyloïdes supérieure de 30 %

Par rapport au groupe de contrôle masculin, les femmes présentaient en moyenne une accumulation de protéines amyloïdes supérieure de 30 %, un métabolisme du glucose inférieur de 22 % et un volume de substance grise et blanche inférieur d’environ 11 %. En contrôlant les variables, cette étude a montré que le statut ménopausique était le prédicteur le plus cohérent pour ces biomarqueurs de la maladie d’Alzheimer, ajoutant un certain poids à l’hypothèse des oestrogènes.
« Bien que toutes les hormones sexuelles soient probablement impliquées, nos résultats suggèrent que la diminution de l’estrogène est impliquée dans les anomalies des biomarqueurs d’Alzheimer chez les femmes que nous avons observées », explique M. Mosconi. « Le schéma de la perte de matière grise en particulier montre un chevauchement anatomique avec le réseau d’œstrogènes du cerveau ».
Les chercheurs affirment que des travaux supplémentaires sont nécessaires avant toute recommandation concluante concernant l’hormonothérapie substitutive pour la réduction du risque d’Alzheimer. Il est également important de rappeler que la maladie d’Alzheimer est une maladie très hétérogène, impliquant un volume complexe de facteurs génétiques et environnementaux. Il est donc évident qu’une baisse des oestrogènes après la ménopause ne peut être considérée comme le seul facteur déclenchant de la maladie d’Alzheimer chez la femme.
Cependant, Mme Mosconi note que les recherches de son équipe indiquent que les facteurs hormonaux et le statut ménopausique sont des indicateurs potentiellement précis du risque précoce d’Alzheimer chez certaines femmes.

Le statut ménopausique serait le meilleur prédicteur

« Nos résultats suggèrent que les facteurs hormonaux peuvent prédire qui aura des changements dans son cerveau », déclare Mme Mosconi. « Nos résultats montrent des changements dans les caractéristiques d’imagerie cérébrale, ou biomarqueurs dans le cerveau, suggérant que le statut ménopausique pourrait être le meilleur prédicteur des changements cérébraux liés à l’Alzheimer chez les femmes ».
Cette recherche a été publiée dans Neurology.
Source : American Academy of Neurology
Crédit photo : Pexels