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Notre système solaire est plein de lunes – plus de 200 – mais nous n’avons pas encore repéré définitivement une lune en orbite autour d’une planète située au-delà de notre propre système. Cependant, des astronomes ont maintenant trouvé six exoplanètes qui pourraient avoir des satellites naturels.

Des exoplanètes avec des satellites naturels

Chris Fox et Paul Wiegert, de l’université Western au Canada, ont recherché dans les données du télescope spatial Kepler un phénomène appelé variation du temps de transit. Lorsqu’une exoplanète passe devant son étoile, ou transite, on observe un creux dans la lumière de l’étoile.
Si l’exoplanète est en orbite sans satellite, nous observons des creux périodiques selon un schéma précis. Mais si son orbite est affectée par la gravité d’autres objets autour d’elle, comme une lune ou une autre planète, il y a des écarts par rapport à ce schéma, appelés variations du temps de transit. Fox et Wiegert ont choisi huit exoplanètes dont les variations de temps de transit sont suffisamment importantes pour indiquer la présence d’exolunes en orbite autour de ces mondes, mais pas au point que ces exolunes soient assez gros pour que nous puissions les voir plus directement.
Ils ont effectué une série de simulations des signaux que nous verrions si chacune de ces exoplanètes avait soit une exolune, soit était accompagnée d’une autre exoplanète en orbite autour de la même étoile. Pour deux des huit mondes, ils ont constaté que les planètes expliquaient mieux les observations, mais ils disent que les six autres pourraient avoir des lunes.

Elles pourraient ne pas être des exolunes

« À ce stade, nous devons les appeler des candidats exolunes », dit Fox. « Ça colle et tout concorde vraiment bien, mais il y a une chance qu’une planète provoque le même effet. » Cependant, d’autres astronomes disent que même en appelant ces signaux « candidats », on va peut-être trop loin. « Parce que les exolunes sont insaisissables, et en trouver ce serait assez extraordinaire, nous devons faire attention aux affirmations », dit Alex Teachey de l’Université de Columbia à New York.
Sans autres observations, les signaux repérés par Fox et Wiegert pourraient tout aussi bien s’expliquer par des planètes cachées. « Il est en fait assez rare de trouver un objet dont les variations de temps de transit qui ne peuvent pas être expliquées par un exolunes », dit David Kipping, également à l’université de Columbia, même si la cause est autre.

La vie aurait pu évoluer sur ces exolunes

Ces exolunes potentiels sont loin d’être prouvés, mais si d’autres observations les confirment, trouver une exolune serait extrêmement passionnant, selon M. Fox. « Lorsque nous pensons à trouver des endroits pour vivre dans l’Univers et où nous pourrions trouver de la vie, nous pensons d’abord aux planètes « , dit-il. « Mais ces planètes pourraient avoir des lunes sur lesquelles la vie pourrait avoir évolué. »
Cette recherche a été pré-publiée dans arXiv.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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