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Des chercheurs du centre médical Irving de l’université de Columbia ont mis au point des gouttes oculaires qui pourraient empêcher la perte de vision après une occlusion de la veine rétinienne, une cause majeure de cécité pour des millions d’adultes dans le monde. Une étude, réalisée sur des souris, suggère que cette thérapie expérimentale – qui cible une cause commune de neurodégénérescence et de fuite vasculaire dans l’œil – pourrait avoir des effets thérapeutiques plus importantes que les médicaments existants.

Qu’est-ce que l’occlusion veineuse rétinienne ?

L’occlusion veineuse rétinienne se produit lorsqu’une veine principale qui draine le sang de la rétine est bloquée, généralement en raison d’un caillot sanguin. En conséquence, du sang et d’autres liquides s’écoulent dans la rétine, endommageant des neurones spécialisés dans la détection de la lumière, appelés photorécepteurs.

Le traitement standard de cette maladie repose actuellement sur des médicaments qui réduisent les fuites de liquides des vaisseaux sanguins et la croissance anormale des vaisseaux sanguins. Mais il présente des inconvénients importants. Ces thérapies nécessitent des injections répétées directement dans l’œil, et pour les patients qui bravent cette perspective intimidante, le traitement ne parvient pas à prévenir la perte de vision dans la majorité des cas.

Ce nouveau traitement cible une enzyme appelée caspase-9, explique Carol M. Troy, professeur de pathologie & biologie cellulaire qui a dirigé ces études. Dans des conditions normales, on pense que la caspase-9 est principalement impliquée dans la mort cellulaire programmée, un mécanisme étroitement régulé pour éliminer naturellement les cellules endommagées ou en excès.

Cependant, lors d’études sur des souris, le laboratoire de Troy a découvert que lorsque les vaisseaux sanguins sont blessés par une occlusion veineuse de la rétine, la caspase-9 s’active de manière incontrôlée, déclenchant des processus qui peuvent endommager la rétine.

Les gouttes pour les yeux préviennent les lésions rétiniennes

Le laboratoire de Troy a découvert qu’un inhibiteur de la caspase-9 hautement sélectif, délivré sous forme de gouttes oculaires, améliorait diverses mesures cliniques de la fonction rétinienne dans un modèle murin de cette maladie. Plus important encore, ce traitement a réduit le gonflement, amélioré le flux sanguin et diminue les dommages neuronaux dans la rétine.

« Nous pensons que ces gouttes oculaires peuvent offrir plusieurs avantages par rapport aux thérapies actuelles », déclare M. Troy. « Les patients pourraient s’administrer eux-mêmes ce médicament et n’auraient pas à subir une série d’injections. De plus, nos gouttes oculaires ciblent une voie différente de la lésion rétinienne et peuvent donc aider les patients qui ne répondent pas à la thérapie actuelle ».

Les prochaines étapes

Les chercheurs se préparent à tester les gouttes oculaires chez des personnes souffrant d’une occlusion veineuse rétinienne au cours d’un essai clinique de phase I. À l’avenir, le laboratoire de Troy étudiera également si les inhibiteurs de la caspase-9 peuvent être utilisés pour traiter d’autres lésions vasculaires causées par une suractivation de l’enzyme, notamment l’œdème maculaire diabétique (une autre cause fréquente de cécité) et les accidents vasculaires cérébraux.

« Le dysfonctionnement vasculaire est au cœur de nombreux troubles neurologiques et rétiniens chroniques, car les fortes demandes énergétiques du cerveau et de l’œil rendent ces tissus très vulnérables aux perturbations de l’approvisionnement en sang », explique le premier auteur de cette étude, Maria Avrutsky, docteur en médecine de l’université Columbia.

Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.

Source : Columbia University Irving Medical Center
Crédit photo : Pixabay