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Les quatre plus petites lunes de Pluton pourraient s’être formées à la suite d’un grand impact sur sa plus grosse lune, Charon, plutôt que d’être un fragment de cette planète naine.

Pluton et Charon

Le système plutonien est une bizarrerie du système solaire. Sa plus grande lune, Charon, fait 1200 kilomètres de diamètre, soit presque la moitié de la taille de la planète naine. En comparaison, les quatre petites lunes de Pluton – Styx, Nix, Kerbéros et Hydre – sont minuscules, ne mesurant pas plus de 50 kilomètres de diamètre. Elles orbitent également très près de Pluton et de Charon, à seulement quelques dizaines de milliers de kilomètres de sa distance.

Il a été difficile d’expliquer comment ces lunes ont vu le jour, mais Benjamin Bromley, de l’université de l’Utah, et Scott Kenyon, du Smithsonian Astrophysical Observatory à Cambridge, Massachusetts, pensent avoir une réponse : ces lunes n’ont pas été formées à partir de Pluton, mais de Charon.

La théorie dominante pour la formation de Charon est qu’elle a résulté d’une collision en rase-mottes sur Pluton, les quatre plus petites lunes résultant également de cette collision. Mais, selon Bromley, Pluton et Charon auraient commencé leur vie plus près que les 20 000 kilomètres qui les séparent actuellement. En se séparant progressivement, ils auraient perturbé ce système par la gravité et chassé toutes les petites lunes issues de cette collision.

Un impacteur de 100 kilomètres

Ce n’est pas le cas si les lunes se sont formées lors d’un impact ultérieur sur Charon, dit Bromley – environ un milliard d’années après la formation de cette lune. Le modèle de la paire estime que l’impacteur aurait eu une taille allant jusqu’à 100 kilomètres, jetant suffisamment de débris pour entourer Pluton et Charon et formant les quatre plus petites lunes.

Si c’est le cas, cela pourrait nous donner un aperçu précieux de la façon dont les planètes se forment autour des étoiles binaires – Pluton et Charon étant un modèle à petite échelle de ces systèmes. « Notre article montre comment ce genre de processus fonctionne », explique M. Bromley.

Cette recherche a été pré-publiée dans arXiv.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay