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Les chercheurs du Karolinska Institutet ont mis en images la protéine tau dans le cerveau de patients vivants atteints de la maladie d’Alzheimer. La quantité et la diffusion de la protéine tau se sont révélées être un prédicteur de la perte de mémoire future. L’imagerie cérébrale pour mesurer la protéine tau peut être utile à la fois pour améliorer le diagnostic et pour développer des traitements plus efficaces, affirment les chercheurs.

L’imagerie cérébrale

La maladie d’Alzheimer, qui est la maladie de démence la plus courante, peut être causée par des accumulations de protéines dans le cerveau qui endommagent les neurones et provoquent des pertes de mémoire. Cependant, cette maladie a tendance à suivre un processus personnalisé, ce qui rend difficile la prédiction des symptômes qu’un patient développera. Pour environ 30 à 50 % des patients, leur état peut rester stable pendant de nombreuses années, en particulier aux premiers stades de la maladie; pour d’autres, la détérioration est rapide.

« Les techniques modernes d’imagerie cérébrale offrent de nouvelles possibilités pour prédire l’évolution de cette maladie », déclare l’auteur principal, Konstantinos Chiotis, médecin et chercheur au département de neurobiologie de l’Institut Karolinska. « C’est important à la fois comme aide au diagnostic et comme moyen d’optimiser l’intervention pour le patient, et pour le développement de médicaments ».

Les chercheurs du Karolinska Institutet ont déjà montré, sous la supervision du professeur Agneta Nordberg, que la tomographie par émission de positrons (TEP) peut être utilisée pour obtenir des images de la distribution de la protéine tau dans le cerveau d’individus vivants. L’accumulation de la protéine tau était liée à la maladie d’Alzheimer.

Surveillé depuis plus de quatre ans

Dans la présente étude, 20 patients ont passé un examen approfondi utilisant tous les marqueurs existants de la maladie d’Alzheimer à la clinique cognitive de l’hôpital universitaire de Karolinska. Ils ont également passé un scanner TEP pour obtenir une image de la protéine tau dans leur cerveau.

Les chercheurs les ont ensuite suivis pendant plus de quatre ans afin d’évaluer leur déficience cognitive dans le temps et de déterminer si la quantité de la protéine tau pouvait prédire la vitesse de la détérioration de la mémoire. Les chercheurs ont constaté que les patients qui avaient de faibles quantités de protéines tau ont d’abord démontré un fonctionnement stable lors du suivi, tandis que les patients ayant des quantités élevées de cette protéine ont montré une détérioration rapide de la fonction cognitive.

La quantité et la distribution de la protéine tau dans le cerveau pouvaient différencier les groupes des patients avec une précision de plus de 95 %, alors que la précision des marqueurs cliniques actuels est au maximum de 77 %. La quantité exacte de la protéine tau correspondait également au degré exact de détérioration sur l’échelle clinique qui est couramment pour mesurer de la fonction cognitive des patients souffrant de la perte de mémoire.

La protéine tau a une influence sur la cognition

« Nos résultats suggèrent que la protéine tau a une influence majeure sur la cognition », déclare le professeur Nordberg, qui a dirigé cette étude. « Cela signifie que les médicaments ciblant les accumulations de tau pourraient avoir de meilleures chances de modifier le processus de la maladie que les traitements qui ont été testés jusqu’à présent et qui se sont avérés insuffisants ».

Cette recherche a été publiée dans Molecular Psychiatry.

Source : Karolinska Institutet
Crédit photo : Pixabay