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La quantité de pollution azotée émise par le seul élevage mondial est supérieure à ce que la planète peut supporter, ce qui incite les scientifiques à dire que nous devons manger moins de viande et de produits laitiers.

Manger moins de viande et de produits laitiers

Les engrais destinés à l’agriculture sont riches en azote, mais leur utilisation peut contribuer à la pollution de l’air et de l’eau, au changement climatique et à l’appauvrissement de la couche d’ozone. Les déchets d’élevage sont également une source de pollution azotée.
Aimable Uwizeye, de l’Organisation des Nations unies pour l’alimentation et l’agriculture, et ses collègues ont constaté que le secteur de l’élevage est responsable d’environ un tiers de toutes les émissions d’azote de l’humanité, qui sont également libérées par la combustion de combustibles fossiles et d’autres activités.
Les émissions provenant de l’élevage s’élèvent à environ 65 téragrammes (Tg) d’azote par an. Cela signifie que la production de viande et de lait à elle seule dépasse la limite inférieure des 62 à 82 Tg par an, ce qui est considérée comme la « limite planétaire » des émissions d’azote, ou le niveau mondial au-delà duquel la prospérité future de l’humanité est menacée. Le protoxyde d’azote, par exemple, aggrave le réchauffement climatique.
« Le secteur de l’élevage contribue de manière substantielle aux émissions d’azote », déclare M. Uwizeye. Selon son équipe, bien qu’il existe des solutions techniques dans le domaine de l’agriculture, elles ne suffisent peut-être pas à elles seules à maintenir les limites planétaires de la pollution par l’azote, et certaines régions du monde devront manger et produire moins de viande et de produits laitiers.
Le groupe a appelé à une initiative mondiale pour s’attaquer à ce problème. Selon M. Uwizeye, les pays riches d’Europe et d’Amérique du Nord, ainsi que les pays à revenu intermédiaire, dont le Brésil, font partie de ceux qui devraient consommer moins de produits animaliers.

Les cultures destinées à nourrir les animaux

L’écrasante majorité des émissions, 68 %, provient des cultures destinées à nourrir les animaux, suivies par l’azote libéré par l’accumulation et la gestion du fumier. L’Asie se distingue comme un point chaud pour les émissions d’azote du bétail, qui représentent les deux tiers du total mondial.
Selon M. Uwizeye, cette situation est due en grande partie à la Chine, où l’appétit des consommateurs pour la viande et les produits laitiers ne cesse de croître. Le maïs cultivé aux États-Unis mais donné en pâture aux porcs en Chine voit les émissions d’azote liées à cette culture attribuées à la Chine dans cette analyse.
L’autre facteur de l’impact de la Chine est le déplacement du pays vers des fermes de plus en plus grandes, ce qui réduit leur capacité à recycler le fumier et entraîne l’accumulation de montagnes de fumier. Beaucoup de choses sont jetées illégalement, dit Uwizeye.
Cette étude, qui a porté sur 275 pays, révèle également que l’élevage des poulets de chair est l’utilisation la plus efficace de l’azote nécessaire à la fabrication d’aliments pour animaux, alors que les bovins sont les pires. Les porcs se situent au milieu.
Selon M. Uwizeye, bien que ces chiffres soient incertains pour chaque pays en raison des lacunes et de la qualité différente des données de 2010 qui sous-tendent cette étude, les conclusions générales au niveau mondial restent valables.

Tenir compte du diazote

Mark Sutton, du Centre britannique d’écologie et d’hydrologie à Edimbourg, déclare que cette étude montre « l’impact massif du bétail sur la pollution mondiale par l’azote ». Ces résultats pourraient contribuer à informer les actions découlant d’une résolution des Nations unies de l’année dernière sur la lutte contre l’impact environnemental de la pollution par l’azote. L’une des lacunes de cette recherche est la manière dont elle traite le diazote (N2), qui a été exclu de l’analyse des émissions d’azote, explique M. Sutton.
« C’est un rappel sobre aux décideurs politiques que s’ils ne traitent déjà pas de manière adéquate le dioxyde de carbone provenant de l’alimentation, ils doivent aussi tenir compte des besoins tout aussi pressants des écosystèmes, comme l’azote », explique Tim Lang de l’université de Londres.
Cette recherche a été publiée dans Nature Food.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels

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