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Les rats aident souvent leurs congénères lorsqu’ils sont en détresse, mais ils peuvent être amenés à ne pas le faire si d’autres rats ne semblent pas intéressés par la situation. Ce soi-disant effet spectateur a été étudié chez l’homme depuis 50 ans. Le fait qu’il existe également chez les rats suggère qu’il a de profondes racines évolutives.

L’effet spectateur chez les rats

Les recherches sur l’effet spectateur ont été initiées par le meurtre de Catherine « Kitty » Genovese à New York en 1964. Un article du New York Times a affirmé que 38 témoins ont vu le meurtre se dérouler pendant plus de 30 minutes mais n’ont demandé de l’aide ou donné l’alerte. C’était une histoire choquante, bien qu’il soit apparu plus tard que la plupart n’en voyaient pas assez pour savoir ce qui se passait.
Les psychologues ont rapidement trouvé des preuves en laboratoire que les gens étaient moins susceptibles d’aider s’ils faisaient partie d’une foule que s’ils étaient seuls, explique Peggy Mason de l’université de Chicago dans l’Illinois. Mais cela devait être fait de manière artificielle en utilisant des « collaborateurs » – les chercheurs ayant reçu pour instruction de ne pas aider.
L’équipe de Peggy Mason a maintenant montré le même effet chez les rats. L’équipe a piégé un rat dans un tube en plastique qui ne pouvait être ouvert de l’extérieur que par un deuxième rat. Les rats solitaires sont prompts et désireux d’aider. « La seule raison pour laquelle le rat fait cela est qu’il se sent bien », dit Mason. « Nous ne lui donnons pas de la nourriture. »

Deux expériences

Cela a changé lorsque d’autres rats ont été introduits. Ces rats « collaborateurs » avaient reçu du midazolam, qui a réduit leur réaction émotionnelle au rat piégé, donc ils n’ont pas essayé d’aider. Maintenant, le rat d’origine est devenu moins susceptible d’aider. C’était l’effet spectateur en action.
Cependant, l’équipe a également modifié l’expérience en introduisant d’autres rats qui n’étaient pas drogués, mais qui n’avaient pas vu le tube auparavant. Ces rats innocents ont rendu les rats expérimentés plus susceptibles d’aider. « Si vous êtes seul, il est risqué d’intervenir », dit Mason. « Mais si vous êtes trois, c’est moins grave. »
Cela explique en partie une étude de 2019 sur les images de surveillance d’altercations réelles, qui a révélé que les spectateurs aidaient dans plus de 90 % des cas – et qu’ils étaient plus susceptibles d’aider s’ils faisaient partie d’un groupe.
Selon M. Mason, les spectateurs non engagés émotionnellement peuvent réellement empêcher les autres d’aider, comme le montrent ces études en laboratoire. Mais en réalité, si vous vous faites attaquer et qu’il y a des gens autour de vous, probablement qu’ils vous aideront, dit-elle.
Cette recherche a été publiée dans Science Advances.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay