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La capacité à reconnaître les visages est une compétence neurocognitive complexe ayant d’importantes implications sociales. Un trouble qui altère cette capacité, qui, selon certaines estimations, touche plus de 2 % de la population, peut entraîner l’isolement et l’anxiété et nuire aux relations personnelles et professionnelles.

La prosopagnosie

La vision traditionnelle de ce trouble de la cécité faciale – la prosopagnosie en langage scientifique – est qu’il résulte d’un déficit de la perception visuelle. Selon ce point de vue, les personnes atteintes de cécité faciale sont incapables de distinguer visuellement les caractéristiques des visages présentés côte à côte et de déterminer si les visages sont identiques ou non.
Une nouvelle étude menée par des chercheurs de la Harvard Medical School et du VA Boston Healthcare System montre que la cécité faciale peut résulter de déficits au-delà de la perception visuelle et semble impliquer des défaillances dans la récupération de divers indices contextuels de la mémoire.
Les résultats de cette étude suggèrent que la vision traditionnelle de la cécité faciale comme un trouble de la perception purement visuelle pourrait être réductrice, ont déclaré les chercheurs. En outre, ils révèlent que pour réussir à reconnaître un visage, il faut se souvenir, ou se rappeler, de détails contextuels pertinents sur une personne, comme son nom ou sa profession.
Ces nouvelles découvertes peuvent aider à expliquer une mystérieuse divergence dans la recherche sur la cécité faciale : Les personnes atteintes ne parviennent souvent pas à identifier visuellement des visages familiers, mais plusieurs d’entre elles se comportent normalement lors des tests de perception visuelle.
« Cette incohérence a toujours laissé entendre qu’il pourrait y avoir d’autres facteurs en jeu qui vont au-delà de la perception visuelle », a déclaré l’auteur principal de cette étude, Joseph DeGutis, professeur adjoint de psychiatrie au HMS à VA Boston. « Nos résultats suggèrent qu’un déficit important au-delà de la perception est le souvenir d’un visage ».

Deux formes de mémoire

La capacité à reconnaître un visage nécessite deux formes de mémoire : le souvenir et la familiarité. Le souvenir est la récupération d’informations contextuelles à la vue d’un visage – un collègue vous saluant dans le magasin et que vous reconnaissez comme la personne que vous avez rencontrée au travail il y a quelques semaines. La familiarité, d’autre part, est un « sentiment de savoir » plus flou, sans aucune information contextuelle, ont expliqué les chercheurs. Pensez à un collègue qui vous semble vaguement familier, mais sans aucun des détails pertinents qui vous disent comment vous le connaissez.
Ces résultats peuvent aider à concevoir des techniques pour améliorer la reconnaissance des visages chez les personnes atteintes de prosopagnosie développementale, une forme de cécité faciale qui n’est pas causée par des lésions cérébrales, une mauvaise vision ou des troubles neurologiques du développement comme l’autisme.
« Nos résultats soulignent que la prosopagnosie est un trouble beaucoup plus complexe et qu’il n’est pas seulement dû à des déficits de la perception visuelle », a déclaré le premier auteur de cette étude, Anna Stumps, chercheur au Boston Attention Learning Laboratory de VA Boston. « Cette découverte peut contribuer à éclairer la conception de nouvelles approches pour aider les personnes atteintes de cécité faciale ».
L’équipe de recherche travaille actuellement à la conception d’un programme expérimental de ce type dans le laboratoire de VA Boston où ces travaux ont été menés. L’étude a porté sur 6o personnes, âgées de 18 à 65 ans, dont la moitié ont été aveugles toute leur vie.

Une série de tâches de reconnaissance faciale

Les participants ont été invités à effectuer une série de tâches de reconnaissance faciale en étudiant puis en identifiant des ensembles de visages que les participants n’avaient pas vus avant l’étude. Les participants ont été invités à étudier 60 visages affichés sur un écran d’ordinateur, un à la fois. On leur a ensuite montré un ensemble de 120 visages – certains déjà vus pendant la session d’étude et d’autres complètement nouveaux.
Afin d’éliminer les différences de mémoire de reconnaissance entre les participants atteints de cécité faciale et ceux qui ne le sont pas, DeGutis et ses collègues ont mesuré leur degré de confiance en classant chaque visage comme « ancien » ou « nouveau » sur une échelle de 1 à 6. Selon les chercheurs, identifier correctement un visage comme vieux avec un degré de confiance élevé reflète l’utilisation de la mémoire, tandis qu’identifier correctement un visage comme vieux avec moins de confiance reflète l’utilisation de la familiarité.
En comparaison avec les participants atteints de cécité faciale, les personnes sans cécité faciale étaient nettement plus confiantes qu’elles avaient déjà vu ces visages auparavant. Cependant, les personnes atteintes de cécité faciale étaient encore capables d’identifier correctement un grand nombre de visages qu’elles avaient déjà vus auparavant, bien qu’avec moins de confiance.
En d’autres termes, lorsqu’ils ont essayé de reconnaître un visage, les participants atteints de cécité faciale se sont appuyés sur la familiarité, le vague sentiment de connaître ou d’avoir déjà vu quelqu’un sans informations contextuelles spécifiques. En revanche, les personnes non atteintes de cécité faciale se sont appuyées sur le souvenir.

Ils utilisent un système de mémoire différent

Pris ensemble, ces résultats suggèrent que les personnes atteintes de cécité faciale utilisent différents processus de la mémoire pour la reconnaissance des visages. Ces résultats, selon les chercheurs, démontrent qu’une reconnaissance faciale réussie nécessite plus qu’une vague familiarité avec un visage – le sentiment d’avoir déjà vu un visage auparavant mais sans se souvenir d’autres détails pour « replacer » ce visage.
« Nos conclusions suggèrent que les personnes atteintes de prosopagnosie développementale utilisent un système de mémoire différent lorsqu’elles essaient d’apprendre et de se souvenir des visages et que ce système est moins bien adapté à la tâche de reconnaissance des visages », a déclaré M. DeGutis.
Cette recherche a été publiée dans Cortex.
Source : Harvard Medical School
Crédit photo : Pixabay

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