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Une nouvelle étude, menée par des neuroscientifiques de l’université de Cambridge, a identifié l’apathie comme un signe précoce important de la démence. Leurs recherches ont montré que l’apathie est distincte de la dépression et offrent une association plus précise avec le début de la démence.

L’apathie et la démence

« Il y a eu beaucoup de recherches contradictoires sur l’association entre la dépression à la fin de la vie et la démence », déclare l’auteur principal de cette étude, Jonathan Tay. « Notre étude suggère que cela peut être dû en partie aux échelles de dépression clinique courantes qui ne font pas la distinction entre la dépression et l’apathie ».
L’apathie et la dépression sont souvent liées, mais ce sont des maladies neuropsychiatriques distinctes. L’apathie se distingue par une réduction du comportement orienté vers un objectif et des troubles de la motivation. Luca Di Santo, un infirmier de recherche au King’s College Hospital, a clarifié la distinction dans un article de 2019, suggérant qu’un mauvais diagnostic des deux maladies pourrait conduire à des résultats négatifs du traitement.
« Il est facile de considérer l’apathie comme une frontière entre la paresse et la dépression », écrit Luca Di Santo, « en les considérant comme faisant partie du même continuum. Il est utile de considérer que la dépression peut provoquer de l’apathie, mais tous les patients déprimés ne sont pas apathiques et tous les patients apathiques ne sont pas déprimés ».
Pour étudier cette distinction entre apathie et dépression, et leur relation avec la démence, les chercheurs ont examiné deux cohortes indépendantes de maladies cérébrales des petits vaisseaux (SVD), totalisant plus de 450 sujets. La SVD est une maladie courante liée à l’âge et c’est la principale cause de démence vasculaire. Suivre les patients atteints de SVD pendant plusieurs années avant que la démence ne se développe offre donc un bon aperçu des premiers signes précliniques de déclin cognitif.

Les gens avec plus d’apathie ont un risque plus élevé de démence

Les résultats ont révélé que les sujets présentant des niveaux d’apathie de base plus élevés, ou des niveaux d’apathie croissants au fil du temps, avaient un risque significativement plus élevé de développer une démence. Il est intéressant de noter que ces résultats n’ont pas montré de corrélation similaire entre la dépression et la démence, même lorsque le taux de dépression d’un sujet augmentait avec le temps. Cela implique que l’apathie n’est pas un facteur de risque de démence en soi, mais plutôt un symptôme précoce de dommage du réseau de la substance blanche.
Affirmant l’hypothèse selon laquelle l’apathie est un signe précoce de déclin cognitif, les chercheurs font référence à des études récentes d’IRM qui ont montré que la SVD endommage des réseaux spécifiques de la substance blanche liés à la motivation et aux fonctions cognitives saines. Cela suggère qu’au fur et à mesure de la progression de la SVD, un stade précoce de la neurodégénérescence pré-démentielle peut se manifester par un comportement apathique.
« Cela implique que l’apathie n’est pas un facteur de risque de la démence en soi, mais plutôt un symptôme précoce de la détérioration du réseau de la substance blanche », écrivent les chercheurs. « En effet, des travaux théoriques récents ont proposé que certains symptômes de l’apathie soient synonymes de déficits cognitifs. Si c’est le cas, l’apathie peut se manifester tôt par une réduction de l’attention portée aux stimuli de récompense, puis plus tard par une incapacité à apprendre ou à se souvenir de comportements gratifiants ».

Diriger ces gens vers des examens cliniques

Les données de suivi de cette étude ne s’étendent que sur cinq ans, il est donc nécessaire de disposer de plus de données pour mieux établir le lien entre l’apathie et la démence. Néanmoins, M. Tay souligne que l’apathie croissante pourrait être un moyen utile d’identifier les adultes âgés aux premiers stades de la démence.
« La surveillance continue de l’apathie peut être utilisée pour évaluer les changements dans le risque de démence pour de futurs diagnostics », déclare M. Tay. « Les personnes identifiées comme ayant une apathie élevée, ou une apathie croissante au fil du temps, pourraient être dirigées vers des examens cliniques plus détaillés ».
Cette recherche a été publiée dans le Journal of Neurology, Neurosurgery, & Psychiatry.
Source : University of Cambridge
Crédit photo : Pexels