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Les implants cochléaires qui restaurent l’audition pourraient être améliorés en modifiant génétiquement les cellules nerveuses des oreilles des personnes afin qu’elles réagissent à la lumière plutôt qu’à l’électricité, comme l’a montrée une étude sur des rats. « C’est tellement mieux que ce que nous avons actuellement avec les implants électriques », déclare Tobias Moser, du centre médical universitaire de Göttingen en Allemagne.

Modifier les cellules des oreilles

Notre audition repose sur les cellules ciliées à l’intérieur de la cochlée de nos oreilles, qui détectent les sons de différentes fréquences et stimulent ensuite les cellules nerveuses auditives droites. L’endommagement de ces cellules ciliées est une cause fréquente de surdité.
Les implants cochléaires peuvent rétablir partiellement l’audition en stimulant électriquement ces cellules nerveuses, en contournant les cellules ciliées. Mais les signaux électriques stimulent beaucoup de cellules nerveuses à la fois, ce qui signifie que le son qui en résulte est moins détaillé – l’équivalent audio d’une image à basse résolution.
Les personnes ayant un implant cochléaire peuvent ne pas comprendre la parole dans un environnement bruyant ou apprécier la musique comme avant, explique M. Moser. Le problème est que le liquide salé à l’intérieur de la cochlée conduit l’électricité, il est donc difficile de confiner le signal. L’équipe de M. Moser développe donc des implants cochléaires optiques qui utilisent la lumière pour stimuler les cellules nerveuses.

L’équipe a utilisé l’optogénétique

Bien entendu, les cellules nerveuses ne réagissent généralement pas à la lumière. Mais elles peuvent être génétiquement modifiées pour y répondre. L’optogénétique est largement utilisée pour la recherche et est également testée comme moyen de restaurer la vue ou de traiter des affections nerveuses.
L’équipe de M. Moser a déjà montré que ce concept fonctionne en utilisant une seule fibre optique pour stimuler la cochlée chez les animaux sourds qui ont des cellules nerveuses auditives modifiées. Les chercheurs ont maintenant testé un implant avec 10 puces DEL chez des rats.
Après avoir inséré l’implant dans des rats sourds dont les cellules nerveuses auditives ont été modifiées, les animaux ont réagi à un son auquel ils avaient été entraînés à répondre avant d’être rendus sourds. Cela montre que ce qu’ils ont entendu via l’implant était suffisamment similaire, explique M. Moser. « Je pense que c’est une grande réussite ».

Un implant avec 64 canaux

Pour les humains, l’équipe va créer des implants avec 64 sources de lumière, ou canaux. Le clip sonore ci-dessous commence par une phrase parlée et simule ensuite le son que l’on entendrait avec un implant cochléaire standard, puis avec un implant optique de 64 canaux.
L’équipe espère commencer les essais sur l’homme vers 2025.
Cette recherche a été publiée dans Science Translational Medicine.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay
Crédit son : New Scientist

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Les implants cochléaires qui restaurent l'audition pourraient être améliorés en modifiant génétiquement les cellules nerveuses des oreilles des personnes afin qu'elles réagissent à la lumière plutôt qu'à l'électricité, comme l'a montrée une étude sur des rats. 'C'est tellement mieux que ce que nous avons actuellement avec les implants électriques',...