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Des chercheurs de l’université de Lund ont découvert une nouvelle méthode pour traiter les virus de l’herpès humains. Cette nouvelle méthode à large spectre cible les propriétés physiques du génome du virus plutôt que les protéines virales, qui étaient auparavant ciblées. Ce traitement consiste en de nouvelles molécules qui pénètrent l’enveloppe protéique du virus et empêchent les gènes de quitter ce virus pour infecter une cellule. Il n’entraîne pas de résistance et agit indépendamment des mutations dans le génome du virus.

Une nouvelle méthode pour lutter contre le virus de l’herpès

Le principal défi réside dans le fait que tous les médicaments antiviraux existants pour traiter les virus de l’herpès entraînent le développement rapide d’une résistance chez les patients dont le système immunitaire est affaibli et qui ont le plus besoin d’un traitement contre l’herpès (par exemple, les nouveau-nés, les patients atteints du VIH ou du cancer ou ceux qui ont subi une transplantation d’organe).
Les propriétés moléculaires et physiques d’un virus déterminent l’évolution de l’infection. Cependant, ces propriétés physiques n’ont jusqu’à présent reçu que peu d’attention, selon le chercheur Alex Evilevitch. Ce virus est constitué d’une fine enveloppe protéique, une capside, et à l’intérieur de celle-ci se trouve son génome – ses gènes. Alex Evilevitch a déjà découvert que le virus de l’herpès a une pression interne élevée parce qu’il est fortement chargé de matériel génétique.
« La pression est de 20 atmosphères, ce qui est quatre fois plus élevé que dans une bouteille de champagne et cela permet aux virus de l’herpès d’infecter une cellule en éjectant ses gènes à grande vitesse dans le noyau de la cellule après que le virus soit entré dans la cellule. Celle-ci est ensuite transformée en une petite usine à virus qui produit de nouveaux virus capables d’infecter et de tuer d’autres cellules ce qui conduit à différents états pathologiques », explique M. Evilevitch.

Des molécules qui « neutralisent » la pression dans le virus

Avec l’aide d’études précliniques menées aux National Institutes of Health aux États-Unis, il a identifié de petites molécules capables de pénétrer ce virus et de « neutraliser » la pression dans le génome du virus sans endommager la cellule. Ces molécules se sont avérées avoir un fort effet antiviral, plusieurs fois supérieur au traitement standard contre certains types d’herpès avec le médicament Aciclovir, ainsi que contre les souches du virus de l’herpès résistantes où l’Aciclovir n’agit pas. Cette approche a permis d’éviter l’infection virale. Comme tous les types de virus de l’herpès ont une structure et des propriétés physiques similaires, ce traitement antiviral agit sur tous les types de virus de la famille des herpès.
« Les médicaments disponibles aujourd’hui pour combattre les infections virales sont hautement spécialisés contre les protéines virales, et si le virus mute, ce qui se produit régulièrement, ce médicament devient inefficace. Toutefois, si vous parvenez à mettre au point un traitement qui attaque les propriétés physiques d’un virus, comme la réduction de la pression à l’intérieur de la coquille du virus de l’herpès, vous pouvez alors lutter contre de nombreux types d’infections virales au sein de la même famille de virus en utilisant le même médicament.

Cette méthode fonctionne même si le virus a mutée

En outre, cela fonctionnerait même si le virus mute, car les mutations n’affectent pas la pression interne du virus de l’herpès. Le résultat de la présente étude est un premier pas vers l’objectif de développer un médicament – et nous disposons déjà de données préliminaires positives montrant qu’une infection par l’herpès peut être arrêtée pour tous les types de virus de l’herpès, y compris les souches résistantes ».
Cette recherche a été publiée dans PLOS Pathogens.
Source : Lund University
Crédit photo : Pexels