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La pollution par le plastique est omniprésente et croissante, mais connaître le meilleur moyen de l’arrêter a été jusqu’à présent un jeu de devinettes. Une étude a montré que si le monde prenait toutes les mesures possibles pour réduire la pollution par le plastique, nous ne parviendrions à nous débarrasser de 78 % de cette pollution qu’en 2040, par rapport à un scénario de maintien du statu quo.

La pollution par le plastique

Cet effort considérable nous laisserait encore 710 millions de tonnes métriques de pollution supplémentaires. Est-ce que cela rend tout cela désespérant ? Non, dit Richard Bailey de l’Université d’Oxford, qui a travaillé sur cette étude. Bien qu’une interdiction complète des plastiques soit irréaliste, nous pouvons encore faire beaucoup, dit-il. « L’idée que nous restions les bras croisés alors que ce problème double chaque année – imaginez seulement ce que cela signifie cumulativement dans l’océan. Il est inimaginable que nous n’essayions pas de faire quelque chose ».
Cette pollution mise à part, une guerre contre le plastique a un sens financier. L’équipe a constaté que son scénario audacieux serait environ un cinquième moins cher que le statu quo, car le coût d’un plus grand nombre de déchets et d’installations de recyclage serait compensé par une production moindre de plastique et la vente de matériaux recyclés.
Pourtant, aucune solution-miracle, comme le recyclage de masse, est suffisante. « Avant notre étude, nous étions encore incertains quant à la possibilité de recycler pour nous en sortir. Nous avons découvert qu’il n’y a pas une seule chose que nous pouvons dire : « faisons juste des tonnes de X ». Nous devons tout faire », dit Bailey.

Des technologies qui existent déjà

Bien que cela varie selon les régions, les économies les plus importantes au niveau mondial proviennent de la réduction de l’utilisation du plastique et de son remplacement par d’autres matériaux, plutôt que d’un meilleur recyclage et d’une meilleure élimination ou d’une meilleure gestion des déchets – bien qu’ils soient également essentiels. Toutes les approches et technologies couvertes par cette étude existent. « Nous ne demandons pas la création de quelque chose de nouveau », déclare Winnie Lau, du Pew Charitable Trusts à Washington DC, qui faisait partie de l’équipe de recherche.
Julian Kirby, de Friends of the Earth à Londres, souligne les exemples existants de réduction du plastique, comme le club de football britannique Arsenal qui a économisé 500 000 gobelets en passant des gobelets à usage unique aux gobelets réutilisables. Il pense que les approches qui dépendent de la demande des consommateurs, comme les produits réutilisables, pourraient maintenant être étendues en raison du changement d’attitude du public à l’égard de la pollution par le plastique.
« Il y a un sentiment d’élan que nous avons maintenant avec les plastiques qui signifie que le « système Loop » a une chance de fonctionner », dit Kirby, en faisant référence à l’entreprise américaine qui livre et enlève les contenants réutilisables et qui vient de s’associer avec Tesco, le plus grand supermarché du Royaume-Uni.

Il y a trois groupes de plastique

En matière de recyclage, les plastiques se répartissent en trois groupes. Les bouteilles sont principalement recyclées au Royaume-Uni parce que c’est facile à faire et qu’il existe un marché pour ce matériau. En comparaison, les pots, les baignoires et les plateaux sont délicats parce qu’ils sont fabriqués à partir de nombreux polymères. De plus, souvent les emballages en plastique sont contaminés, obstruent les machines et ont peu de marché final.
Jacob Hayler, de l’Environmental Services Association de Londres, affirme que la conversion chimique pour décomposer les polymères en composés individuels pourrait aider à l’avenir avec des pots, des cuves et des plateaux, mais qu’elle est trop coûteuse pour l’instant.
Le scénario ambitieux de cette étude suppose que 6 % de la réduction des déchets plastiques proviendrait de ce processus, et qu’il faudrait donc investir pour atteindre cet objectif. Selon M. Hayler, si les politiques incluant la taxe britannique sur les plastiques en 2022 sont bien mises en œuvre, cela entraînerait la création de nouvelles installations de recyclage au Royaume-Uni pour une valeur de 10 970 milliards d’euros d’ici 2030.
Malgré les innovations et les changements de politique, certains problèmes subsisteront. Par exemple, selon M. Lau, il n’existe pas encore de solution évidente pour les microplastiques provenant des pneus de voiture, dont on a récemment découvert qu’un tiers environ se retrouvait dans les océans.

Changer les choses d’une manière différente

La pandémie de coronavirus pourrait également s’avérer être une malédiction ou une bénédiction. Les masques en plastique font déjà leur apparition dans les océans et les cafés ont cessé d’utiliser des gobelets réutilisables. « On a l’impression que le problème va s’aggraver à court terme en raison de l’utilisation accrue du plastique et du gaspillage », déclare Bailey. « Le point positif est que c’est une énorme opportunité de changer le système, de reconstruire les choses d’une manière différente ».
Cette recherche a été publiée dans Science.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels

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