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Les premiers mammifères étaient petits et insaisissables, mais cela ne les empêchait pas de se régaler de viande de dinosaure. Un fragment d’os d’un dinosaure géant porte des marques de morsure qui n’ont pu être faites que par de petits mammifères, qui ont probablement mangé cette carcasse.

Les plus petits se régalaient des plus grands

« C’est la première preuve directe du comportement alimentaire des mammifères », déclare Felix Augustin de l’université Eberhard Karls de Tübingen en Allemagne.
Ce fragment d’os provenait du long cou d’un dinosaure sauropode géant, qui vivait dans ce qui est aujourd’hui la Chine à la fin du Jurassique, il y a environ 160 millions d’années. À cette époque, les dinosaures avaient dominé les écosystèmes pendant des dizaines de millions d’années. Des mammifères vivaient à leurs côtés, mais la plupart étaient petits et discrets pendant que les grands dinosaures régnaient.
Augustin et ses collègues avaient déjà trouvé des marques de morsure sur des os de dinosaures provenant d’ailleurs, ils ont donc examiné de près ce spécimen chinois. « J’ai reconnu de petites traces de rongeurs », explique Augustin.
Pour découvrir la cause de ces traces, l’équipe les a comparées à des marques de morsure faites par différentes sortes d’animaux et par d’autres procédés comme le piétinement. Il est important de noter que les marques de dents ont souvent été trouvées par paires. Cela correspond aux incisives que les mammifères ont à l’avant de leur bouche. Les dinosaures mangeurs de viande et les autres animaux de l’ère des dinosaures n’ont pas de telles incisives.

Un régime aliment assez varié

Aucun reste de mammifère n’a été trouvé avec l’os de sauropode, mais un lit osseux voisin contenait les dents de cinq mammifères du Jurassique. Une seule espèce, Sineleutherus uyguricus, avait une incisive préservée. La taille de cette incisive correspondait aux marques de morsure, explique Augustin. Cependant, il dit qu’il n’est pas possible de dire avec certitude que c’est S. uyguricus, et non un autre mammifère, qui a fait ces marques.
Ces mammifères devaient être en train de fouiller, dit Augustin, car il n’est pas possible que de si petits mammifères aient pu abattre un énorme dinosaure sauropode.
La plupart de nos connaissances sur le régime alimentaire des premiers mammifères proviennent de leurs dents, dit Augustin. Ces preuves indiquent que le régime alimentaire est basé sur les insectes, comme c’est le cas pour de nombreux petits mammifères aujourd’hui. Ces marques de morsure suggèrent que les premiers mammifères ont pu avoir un régime alimentaire assez varié, avec des repas réguliers d’insectes complétés par la récupération de la viande des carcasses.
Cette recherche a été publiée dans The Science of Nature.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

De minuscules mammifères mangeaient les carcasses des dinosaures martinPréhistoire
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