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Les poux de phoque – des insectes marins suceurs de sang qui vivent sur les phoques, les otaries et les morses – peuvent survivre à l’écrasement des profondeurs de l’océan, en supportant pendant plusieurs minutes l’équivalent des pressions que l’on trouve à 2000 mètres de profondeur.

Les poux du phoque

Les poux de phoque (Lepidophthirus macrorhini) vivent tout leur cycle de vie sur leurs hôtes marins, et des recherches antérieures ont montré que ces insectes survivent en étant immergés dans l’eau de mer pendant des jours en entrant dans un état immobile, à faible métabolisme, pour résister au froid glacial, à la forte salinité et au manque d’oxygène.
Pour savoir quelle pression ces poux peuvent supporter, Maria Leonardi de l’Institut de biologie des organismes marins en Argentine et ses collègues ont capturé 15 bébés éléphants de mer et ont prélevé des poux sur eux avec des pinces.
L’équipe a ensuite immergé ces poux dans l’eau de mer et les a placés dans une chambre où ils ont été soumis à deux séries de pressions hydrostatiques allant d’environ 3 à 20 mégapascals (MPa) pendant dix minutes à la fois – c’est à peu près le temps que les éléphants de mer passent en plongée profonde, dont certaines atteignent plus de 2000 mètres de profondeur.

Un pou a survécu à une pression de plus de 4000 mètres sous l’eau

Tous les poux adultes et 89 % des nymphes ont survécu à des pressions allant jusqu’à environ 20 MPa, que l’on trouve à 2000 mètres sous la surface de l’eau. Lors de l’étalonnage des équipements dans le laboratoire, un pou a eu la malchance d’être soumis accidentellement à une pression d’un peu plus de 44 MPa – ce qui équivaut à être à plus de 4000 mètres sous l’eau – pendant plusieurs minutes, et il a survécu.
« Nous avons ici l’exemple d’un insecte qui n’a rien de particulier ou de spécial, avec la constitution de n’importe quel autre insecte, qui est capable de s’adapter à cette condition », explique Claudio Lazzari, de l’université de Tours en France, qui a travaillé sur cette étude.
« L’hôte est son environnement », explique Katherine Moon, de l’université de Californie à Santa Cruz aux États-Unis, qui n’a pas participé à cette recherche. « L’adaptation à l’hôte ou à son fonctionnement est exactement ce qui va se passer. Sinon, il ne survivra pas ».
Nous ne connaissons toujours pas les limites de la capacité d’un pou de phoque à résister à la pression. Alors, ces poux pourraient-ils survivre aux pressions d’un autre monde océanique, comme la lune de Saturne, Europe ? La pression au fond de la mer y est estimée entre 130 et 260 MPa, donc ils pourraient ne survivre que jusqu’à une certaine profondeur – mais ces poux sont parasitaires et ont évolué aux côtés de leurs hôtes, donc ils pourraient ne pas vivre longtemps sans un éléphant de mer sur lequel il se fixe.
Ces recherches ont été publiées dans Journal of Experimental Biology.
Source : New Scientist
Crédit photo sur Unsplash : shannon VanDenHeuvel