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Les hautes terres du sud de Mars sont couvertes de vastes réseaux de vallées que l’on pense avoir été créées par de l’eau il y a longtemps. Mais une nouvelle analyse suggère qu’elles pourraient en fait avoir été creusées par des glaciers, ce qui indique que le début de Mars a pu être froid et glacé, et non pas chaud et humide.

Des glaciers sur une ancienne Mars froide

Pour déterminer comment Mars a creusé ses tranchées, Anna Galofre, de l’université d’État de l’Arizona, et ses collègues ont examiné les données de 10 276 de ces caractéristiques dans 66 réseaux de vallées à travers cette planète. Ils ont comparé la topologie des vallées avec un ensemble de 40 000 simulations de vallées formées par quatre sources d’érosion différentes : les rivières créées par la pluie ou la neige, les mouvements glaciaires, la fonte de l’eau sous les glaciers et l’infiltration de l’eau souterraine à travers la surface.
Les chercheurs ont utilisé une analyse informatique pour regrouper les vallées par caractéristiques topologiques, y compris la façon dont les affluents s’en détachent, la relation entre la longueur et la largeur des vallées et la courbe de leurs trajectoires.
Malgré des travaux antérieurs moins détaillés suggérant que la plupart ou la totalité des vallées devraient provenir d’eaux souterraines s’écoulant à la surface, ils ont constaté que seuls 3 des 66 réseaux étaient susceptibles d’en être le résultat. En revanche, 22 semblaient avoir été formés par la fonte des eaux et l’écoulement sous les glaciers.
Neuf de ces réseaux étaient très similaires aux réseaux simulés formés directement par les glaciers, 14 étaient les plus proches des rivières formées par les précipitations et 18 n’étaient pas assez distincts pour être attribués avec certitude à un mécanisme de formation, probablement en raison de l’érosion sur des milliards d’années.

Mars étaient couvertes de calottes glaciaires

« La glaciation peut expliquer très facilement plusieurs de ces vallées sans avoir à invoquer des mécanismes étranges pour expliquer des choses comme les canaux qui remontent les montagnes ou les grands espaces entre les vallées », explique M. Galofre. « Nous pouvons enfin réconcilier ce que les modèles climatiques disent depuis longtemps – qu’une glaciation étendue était susceptible de se produire dans le passé – avec les données géologiques ».
L’idée que de nombreuses vallées sont le résultat de glaciers suggère que d’énormes zones du début de Mars étaient probablement couvertes d’énormes calottes glaciaires. C’est une idée controversée, dit Galofre, car de nombreuses études ont suggéré que Mars était plus chaude dans son passé.
Heureusement, même des nappes de glace colossales ne tueraient pas l’idée de la vie sur Mars. « Les calottes glaciaires pourraient fournir un environnement qui n’est pas si mauvais pour la vie – il serait thermiquement stable, protégé par la glace contre les radiations à la surface, et il pourrait fournir un réservoir d’eau régulier », dit Galofre. « Ce serait un environnement légèrement différent de la Mars chaude et humide à laquelle beaucoup de gens pensent sur l’ancienne Mars, mais toujours un environnement où la vie pourrait prospérer ».

Perseverance fera la lumière sur le climat de Mars

Le rover Perseverance de la NASA, qui a été lancé le 30 juillet, permettra de répondre à la question de savoir si Mars était autrefois habitable et d’y rechercher des signes de vie ancienne. Lorsqu’il arrivera en février 2021, il commencera à chercher des preuves à la surface et pourrait nous aider à déterminer si cette planète était réellement chaude et humide ou si elle était froide et couverte de glace.
Cette recherche a été publiée dans Nature Geoscience.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

Les vallées sur Mars auraient été sculptées par les glaciersmartinEspace
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