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Alors que la pandémie de COVID-19 continue de faire des victimes dans le monde entier, de nombreuses recherches se sont concentrées sur le rôle du système immunitaire chez les patients qui tombent gravement malades. Une théorie populaire veut que le système immunitaire soit tellement stimulé dans sa lutte contre le virus qu’après plusieurs jours, il produit une « tempête de cytokines » qui entraîne des lésions potentiellement mortelles, notamment au niveau des poumons.

Renforcer le système immunitaire

Mais des nouvelles découvertes d’une équipe de chercheurs font ressortir une autre théorie et suggèrent que les patients tombent malades parce que leur système immunitaire n’est pas assez puissant pour les protéger du virus, ce qui les fait aboutir dans des unités de soins intensifs. Ils suggèrent que le renforcement de l’immunité pourrait être une stratégie de traitement potentielle contre le COVID-19.
« Des gens dans le monde entier ont traité des patients gravement malades à cause du COVID-19 en utilisant des médicaments qui font des choses très différentes », a déclaré Richard S. Hotchkiss, professeur d’anesthésiologie, de médecine et de chirurgie. « Certains médicaments atténuent la réponse immunitaire, tandis que d’autres la renforcent. Il est peut-être vrai que certaines personnes meurent d’une réponse hyper-inflammatoire, mais il nous semble plus probable que si vous bloquez trop le système immunitaire, vous ne pourrez pas contrôler le virus ».
M. Hotchkiss souligne que des études d’autopsie réalisées par d’autres groupes ont montré la présence de grandes quantités de coronavirus dans les organes de personnes décédées des suites du COVID-19, ce qui suggère que leur système immunitaire ne fonctionnait pas assez bien pour combattre le virus. Son collègue, Kenneth E. Remy, le premier auteur de cette étude compare les efforts pour inhiber le système immunitaire à la réparation d’un pneu à plat en laissant sortir plus d’air.

Leurs systèmes immunitaires étaient immunodéprimés

« Mais lorsque nous avons examiné de près ces patients, nous avons constaté que leurs pneus étaient, pour ainsi dire, sous-gonflés ou immunodéprimés », a déclaré Rémy, professeur adjoint de pédiatrie, de médecine et d’anesthésiologie à l’université de Washington. « Trouer ces pneus avec des médicaments anti-inflammatoires parce que vous pensez qu’ils sont hypergonflés ou hyperinflammés ne fera qu’aggraver la réaction et la maladie ».
Après avoir recueilli des échantillons de sang de 20 patients atteints du COVID-19, les chercheurs ont utilisé un test pour mesurer l’activité des cellules immunitaires dans le sang. Ils ont comparé le sang de ces patients à celui de 26 patients hospitalisés pour une septicémie et de 18 autres très malades mais qui n’avaient ni septicémie ni COVID-19.
Ils ont constaté que les patients atteints par le COVID-19 avaient souvent beaucoup moins de cellules immunitaires en circulation que la normale. De plus, les cellules immunitaires ne sécrétaient pas des niveaux normaux de cytokines – des molécules que plusieurs scientifiques ont proposé comme étant la cause des dommages aux organes et des décès chez les patients atteints du COVID-19.

L’interleukine-7 a aidé à rétablir le système immunitaire

Au lieu d’essayer de combattre l’infection en interférant davantage avec la production de cytokines, ils ont essayé une stratégie qui a fait ses preuves dans d’autres études qu’ils ont menées chez des patients atteints de septicémie. Dans cette étude les patients atteints du COVID-19 ont été traités avec une substance appelée interleukine-7 (IL-7), une cytokine qui est nécessaire au développement sain des cellules immunitaires. Les chercheurs ont découvert que l’IL-7 aidait à rétablir l’équilibre du système immunitaire en augmentant le nombre de cellules immunitaires et en aidant ces cellules à fabriquer davantage de cytokines pour combattre l’infection.
Des études visant à renforcer l’immunité chez les patients les plus malades atteints du COVID-19 viennent de commencer en Europe, et des essais similaires commencent aux États-Unis, notamment à l’université de Washington. Selon M. Hotchkiss, trouver des moyens de stimuler la réponse immunitaire devrait aider non seulement les patients atteints du COVID-19, mais aussi lors de la prochaine pandémie.

Lutter contre de futures pandémies

« Nous aurions dû être prêts et mieux préparés lorsque cet agent pathogène est apparu », a-t-il déclaré. « Mais ce sur quoi Ken, moi et nos collègues travaillons maintenant, c’est de trouver des moyens de renforcer le système immunitaire qui pourraient aider les gens lors de futures pandémies. Nous pensons que si nous pouvons renforcer notre système immunitaire, nous serons mieux à même de combattre ce coronavirus, ainsi que d’autres agents pathogènes viraux et bactériens qui pourraient surgir à l’avenir ».
Cette recherche a été publiée dans Jama Nerwork Open.
Source : Washington University School of Medicine in St. Louis
Crédit photo : Pexels