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Une nouvelle étude sur les souris, menée par des chercheurs de la faculté de médecine de l’université de Washington à St. Louis, a montré que les effets d’un médicament d’immunothérapie standard peuvent être renforcés en bloquant la protéine TREM2, ce qui entraîne l’élimination complète des tumeurs. Ces résultats indiquent une nouvelle façon potentielle de débloquer le pouvoir de l’immunothérapie pour un plus grand nombre de patients atteints de cancer.

Bloquer la protéine TREM2

« Essentiellement, nous avons trouvé un nouvel outil pour améliorer l’immunothérapie des tumeurs », a déclaré l’auteur principal Marco Colonna « un anticorps contre le TREM2 seul réduit la croissance de certaines tumeurs, et lorsque nous le combinons avec un médicament d’immunothérapie, nous constatons un rejet total de la tumeur. Ce qui est bien, c’est que certains anticorps anti-TREM2 sont déjà en cours d’essais cliniques pour une autre maladie. Nous devons travailler davantage sur des modèles animaux pour vérifier ces résultats, mais si cela fonctionne, nous pourrons passer assez facilement aux essais cliniques car un certain nombre d’anticorps sont déjà disponibles ».
Les cellules T ont la capacité de détecter et de détruire les cellules tumorales. Pour survivre, les tumeurs créent un environnement immunitaire suppressif en elles-mêmes et autour d’elles, qui maintient les cellules T dans un état de faiblesse. Un type d’immunothérapie appelé « checkpoint inhibition » réveille les cellules T de leur quiescence afin qu’elles puissent commencer à attaquer la tumeur. Mais si l’environnement de la tumeur est toujours immunosuppressif, l’inhibition peut ne pas suffire à éliminer la tumeur.

Une cible idéale

Des chercheurs ont découvert que le même type de cellules immunitaires, appelées macrophages, se retrouvaient également dans les tumeurs, où elles produisent la TREM2 et favorisent un environnement qui supprime l’activité des cellules T. « Lorsque nous avons examiné où se trouve TREM2 dans le corps, nous avons constaté qu’il est exprimé à des niveaux élevés à l’intérieur de la tumeur et non à l’extérieur de celle-ci », a déclaré M. Colonna. « C’est donc en fait une cible idéale, car si vous bloquez TREM2, vous aurez peu d’effet sur les tissus périphériques. »
Dans le cadre de cette étude, les chercheurs ont injecté des cellules cancéreuses à des souris pour induire le développement d’un sarcome. Les souris ont été divisées en quatre groupes. Dans un groupe, les souris ont reçu un anticorps qui bloquait TREM2, dans un autre groupe, un inhibiteur de point de contrôle, dans le troisième groupe, les deux, et dans le quatrième groupe, un placebo.
Chez les souris qui n’ont reçu que le placebo, les sarcomes ont augmenté régulièrement. Chez les souris qui ont reçu l’anticorps TREM2 ou l’inhibiteur de point de contrôle seul, les tumeurs ont progressé plus lentement et ont atteint un plateau ou, dans quelques cas, ont disparu. Mais toutes les souris qui ont reçu les deux anticorps ont complètement rejeté les tumeurs. Les chercheurs ont répété l’expérience en utilisant une lignée cellulaire de cancer colorectal avec des résultats tout aussi impressionnants.

Une stratégie potentielle contre plusieurs cancers

D’autres expériences ont révélé que les macrophages avec TREM2 se retrouvent dans de nombreux types de cancers. Pour évaluer la relation entre l’expression de TREM2 et les résultats cliniques, les chercheurs se sont tournés vers l’Atlas du génome du cancer, une base de données publique sur la génétique du cancer, gérée conjointement par l’Institut national du cancer et l’Institut national de recherche sur le génome humain. Ils ont constaté qu’un taux élevé de TREM2 était corrélé à une survie plus courte dans le cas du cancer colorectal et du cancer du sein.
Les chercheurs étendent maintenant leur étude de TREM2 à d’autres types de cancers afin de voir si l’inhibition de TREM2 est une stratégie prometteuse pour toute une série de cancers. « Nous avons vu que TREM2 s’exprime sur plus de 200 cas de cancers humains et différents sous-types, mais nous n’avons testé que des modèles du colon, du sarcome et du sein, il y a donc d’autres modèles à tester », a déclaré M. Molgora. « Et puis nous avons aussi un modèle de souris avec une version humaine de TREM2 ». M. Colonna ajoute : « la prochaine étape consiste à faire le modèle animal en utilisant l’anticorps humain.
Cette recherche a été publiée dans Cell.
Source : Washington University School of Medicine
Crédit photo : RawPixel