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La découverte de sel lié aux molécules d’eau sur Cérès, le plus grand astéroïde du système solaire, suggère qu’il pourrait y avoir un océan tapi sous son le cratère Occator.

Un océan sous un cratère de Cérès

« Je suis extrêmement enthousiaste à l’idée de trouver des preuves de la présence d’eau liquide, en plus du fait que ce corps contient beaucoup de minéraux très intéressants pour la formation de la vie », déclare Maria Cristina De Sanctis, de l’Institut national d’astrophysique en Italie. « C’est une bonne combinaison de composés chimiques qui aident à la formation de molécules biologiques », dit-elle.
De Sanctis et ses collègues ont analysé des images haute résolution de Cérès prises par le vaisseau spatial Dawn, qui a orbité autour de cette planète naine entre 2015 et 2018, avant qu’elle ne tombe en panne de carburant. Dans sa phase finale, ce vaisseau spatial a orbité à seulement 35 kilomètres au-dessus de la surface du Cérès, en se concentrant sur le cratère Occator, vieux de 20 millions d’années.
Des observations antérieures de dépôts brillants sur ce cratère avaient laissé entrevoir la présence d’eau salée en dessous. Mais la découverte de chlorure de sodium hydraté fournit des preuves beaucoup plus solides de la présence d’un océan souterrain, explique M. De Sanctis. Ces types de sels sont extrêmement importants pour maintenir l’eau liquide, dit-elle.

L’océan se trouverait à 40 kilomètres sous la surface

De Sanctis et son équipe ont pu identifier ce sel en comparant les données, y compris les images et l’analyse spectrale, provenant du vaisseau spatial Dawn avec l’analyse équivalente des produits chimiques ici sur Terre. « En comparant avec les données que nous avons sur Cérès, nous pouvons dire que oui, c’est très similaire », dit De Sanctis.
Les fractures d’impact à la surface du cratère Occator, analysées dans une étude séparée, suggèrent que l’océan est à environ 40 kilomètres sous la surface, bien que la taille exacte soit inconnue. « C’est assez grand », dit De Sanctis, ajoutant que la présence d’un corps aussi grand aura certainement influencé la géologie de Cérès, avec l’eau qui remonte de sous la surface et qui apporte des minéraux avec elle.
« Cette minéralogie est unique et jusqu’ici non observée sur d’autres corps du système solaire », dit Ralf Jaumann de l’Université libre de Berlin en Allemagne. Selon Jaumann, ces découvertes démontrent que même de petits corps comme Cérès pourraient contenir de l’eau.
Cette recherche a été publiée dans Nature Astronomy.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay (montage)

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