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Il y a environ 9000 ans, les gens de l’âge de pierre incinéraient leurs morts dans des fosses, dans ce qui est aujourd’hui Israël. Le développement de la crémation peut avoir été lié à un changement dans leurs croyances religieuses, qui se sont éloignées du culte des ancêtres.

Des morts enterrés il y a 9000 ans

Pendant des dizaines de milliers d’années, les gens ont eu tendance à enterrer leurs morts, explique Fanny Bocquentin, du Centre national français de la recherche scientifique à Paris. Il est également prouvé que les Néandertaliens enterraient leurs morts il y a environ 70 000 ans. La crémation, qui consiste à brûler intentionnellement le corps, est une invention relativement récente.
Bocquentin et ses collègues ont fouillé un village de l’âge de pierre appelé Beisamoun en Israël. Il a été occupé entre au moins 7200 et 6400 avant JC. Au cours de cette fouille, ils ont découvert une fosse en forme de U, de 80 centimètres de diamètre et de 60 centimètres de profondeur. Les côtés de cette fosse avaient été enduits de boue humide, comme celle utilisée ailleurs dans le village pour fabriquer des briques de boue. Au milieu de cette fosse, l’équipe a trouvé une grande quantité de cendres, qui contenaient 355 fragments d’os humains carbonisés.
Ces os semblent tous appartenir à un seul individu : un jeune adulte, dont le sexe n’a pas pu être déterminé. Les restes ont été datés entre 7030 et 6700 avant JC. On ne sait pas exactement comment cette personne est morte. Il y avait une pointe de projectile encastrée dans l’omoplate gauche, indiquant que cette personne avait été blessée, mais que celle-ci avait guéri. « C’était une blessure propre, pas d’infection », dit Bocquentin.

Un respect des ancêtres et un désir d’être proche d’eux

Les pratiques d’enterrement précédentes étaient parfois élaborées. Dans certains cas, les gens enterraient un corps, puis revenaient, le déterraient et en retiraient le crâne – qu’ils ré-enterraient dans une nouvelle fosse avec d’autres crânes. Parfois, ils enduisaient le crâne de plâtre à la chaux ou de boue, créant ainsi un nouveau visage. « C’est une longue pratique funéraire en plusieurs étapes », dit Bocquentin. « Vous vous occupez des morts pendant une longue période. » Dans le village de Çatalhöyük, en Turquie, à l’âge de pierre, les corps étaient enterrés sous le sol des maisons. Tout cela indique un respect des ancêtres et un désir d’être proche d’eux, dit Bocquentin.
La crémation est beaucoup plus rapide, dit Bocquentin. « On n’attend même pas le processus de décomposition. » Cela pourrait refléter un changement dans les croyances religieuses, suggère Bocquentin. « Je dirais que le statut des morts et la relation entre les morts et les vivants sont totalement différents », dit-elle. « On pourrait penser qu’il y a de nouvelles croyances, peut-être que les morts ne sont plus aussi importants qu’ils l’étaient, et peut-être qu’une nouvelle sorte de dieu apparaît ».
La crémation de Beisamoun est la plus ancienne de l’Asie du Sud-Ouest, mais pas la plus ancienne du monde. Par exemple, des archéologues ont trouvé les restes incinérés d’un enfant d’il y a 11 500 ans en Alaska. On ne sait pas exactement combien de fois la crémation a été inventée indépendamment, dit Bocquentin.
Cette recherche a été publiée dans PLOS ONE.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay