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Une armée d’un million de robots marcheurs microscopiques pourrait permettre l’exploration scientifique à une échelle minuscule. Les chercheurs ont déjà mis au point des robots microscopiques, mais ils ne pouvaient pas se déplacer seuls, explique Marc Miskin, de l’université de Pennsylvanie. Cela est dû en partie à l’absence d’actionneurs à l’échelle du micromètre, des composants nécessaires au mouvement, comme la flexion des jambes d’un robot.

Des microrobots

Miskin et ses collègues ont surmonté ce problème en développant un nouveau type d’actionneur constitué d’une couche extrêmement fine de platine. Chaque robot utilise quatre de ces minuscules actionneurs comme des jambes, connectées à des cellules solaires sur son dos qui permettent aux jambes de se plier en réponse à la lumière laser et de propulser leurs corps métalliques vers l’avant.

« Chaque cellule solaire est connectée à une jambe spécifique et en tirant sur ces cellules solaires en séquence avec un laser, vous déclenchez la contraction des jambes pour qu’elles se déplacent comme vous le souhaitez », explique Miskin. « C’est vraiment intéressant. »
Grâce à un processus similaire à celui utilisé pour la création des circuits imprimés, Miskin et son équipe ont pu produire plus d’un million de très petits robots, chacun d’entre eux étant plus petit qu’un dixième de millimètre et n’étant donc visible qu’au microscope.

C’est une preuve de concept

Ces robots ne peuvent que se déplacer, mais Miskin affirme qu’ils constituent une importante preuve de concept, démontrant qu’il est possible de développer et de produire en grande quantité des microrobots avec de l’électronique embarquée. La prochaine étape consistera à intégrer des fonctions supplémentaires, dit-il. « Nous développons des choses où nous aurons des capacités de détection, nous aurons la programmabilité, des choses comme ça ».
Il veut également développer des essaims de microrobots qui fonctionneraient ensemble. « Il y a toutes sortes de choses intéressantes qui se produisent lorsque vous vous retrouvez avec beaucoup de [robots] travaillant ensemble plutôt qu’individuellement », dit-il.
À l’avenir, ces robots pourraient nous permettre d’explorer le monde à une échelle microscopique. Ils sont suffisamment petits pour être injectés par une aiguille hypodermique et sont fabriqués à partir de matériaux biocompatibles, et pourraient donc être développés pour se déplacer à l’intérieur du corps humain. « L’espoir est que ces robots vont vraiment nous emmener dans le micro-monde », dit Miskin.
Cette recherche a été publiée dans Nature.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels

Des robots microscopiques pour explorer à petite échellemartinRobot
Une armée d'un million de robots marcheurs microscopiques pourrait permettre l'exploration scientifique à une échelle minuscule. Les chercheurs ont déjà mis au point des robots microscopiques, mais ils ne pouvaient pas se déplacer seuls, explique Marc Miskin, de l'université de Pennsylvanie. Cela est dû en partie à l'absence d'actionneurs...