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Les abeilles peuvent calculer la probabilité, mais il semble qu’elles ne l’utilisent pas de la même manière que nous. Andrew Barron, de l’université Macquarie de Sydney, en Australie, et ses collègues ont formé 20 abeilles à associer les couleurs des fleurs artificielles à la probabilité d’obtenir de l’eau sucrée.

Les abeilles et la probabilité

Au cours de plusieurs sessions, ils ont présenté aux abeilles cinq couleurs dans diverses combinaisons de deux couleurs à la fois. Chaque couleur a été classée de une à cinq. Pour chaque paire, seule la couleur la mieux classée distribuait de l’eau sucrée.
Les chercheurs ont ensuite testé les abeilles sur une combinaison qu’elles n’avaient pas encore vue : les couleurs de deuxième et quatrième rangs, représentant des chances d’obtenir de l’eau sucrée de 66 et 33 %, respectivement.
On pourrait penser que la meilleure stratégie pour obtenir cette friandise serait de ne visiter que les fleurs ayant les chances de livraison les plus élevés, mais les abeilles ont fait quelque chose de différent, explique M. Barron. Elles ont fait correspondre la proportion de visites avec la probabilité d’obtenir de l’eau sucrée, donc pour les fleurs ayant 66 % de chances d’être sucrées, elles les ont visitées environ deux tiers du temps. C’est ce qu’on appelle la correspondance des probabilités.
Bien que cette méthode donne moins de sucre dans l’ensemble de cette expérience que la visite de la couleur avec une probabilité plus élevée à chaque fois, c’est une stratégie qui fonctionne mieux dans l’environnement naturel d’une abeille, explique Zack Ellerby de l’université de Nottingham, au Royaume-Uni. Avec de nombreuses abeilles en compétition pour les mêmes fleurs avec une dose de nectar limité, et la possibilité que les résultats changent avec le temps, cela peut être la stratégie optimale, dit-il.

Elles peuvent ajuster leur stratégie

« Sur le plan écologique, lorsque les informations sont incertaines et que leur collecte a un coût, alors la correspondance des probabilités est la meilleure chose à faire », déclare M. Barron. « C’est ce que les abeilles ont fait. »
Les humains ont tendance à rechercher les meilleures chances dans les situations où les probabilités semblent fixes, comme dans un casino. Il pourrait en être de même pour les abeilles ; si elles pensaient que les résultats de chaque couleur étaient permanents, elles pourraient ajuster leur stratégie, explique Richard Mann de l’université de Leeds, au Royaume-Uni.
« Les abeilles ne savaient pas que leur séance d’entraînement était terminée et que ce test avait commencé », dit-il. « Pour ce qu’elles en savaient, elles étaient encore en phase d’apprentissage et évaluaient encore les probabilités, tout en utilisant les connaissances qu’elles avaient déjà pour être efficaces ».
Cette recherche a été publiée dans Proceedings of the Royal Society B.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay