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Les plantes peuvent aider les enquêteurs à trouver des cadavres. Les botanistes pensent que l’afflux soudain de nutriments dans le sol provenant de la décomposition peut avoir un impact sur le feuillage à proximité. Si les scientifiques peuvent comprendre ces changements – l’effet qu’ils ont sur la couleur des feuilles – ils pourraient être en mesure d’identifier où les restes sont enterrés simplement en étudiant les caractéristiques du feuillage sur des images aériennes.

Les enquêteurs aidés par les plantes 

« Si nous sommes capables d’utiliser les plantes comme capteurs, au moins dans un premier temps comme indicateurs ou indicateurs bruts, nous pouvons identifier si un corps peut se trouver à proximité », a déclaré Neal Stewart, Jr, botaniste à l’Université du Tennessee, Knoxville.
Les équipes qui recherchent des restes humains s’appuient souvent sur des recherches aériennes, mais celles-ci sont difficiles si un cadavre est enterré dans une forêt. Des enquêtes auprès des piétons ou des équipes de chiens entraînés peuvent aider dans ces situations, mais dans les très grandes forêts ou dans les zones de guerre, il devient peu pratique de rechercher des restes humains de cette manière.
L’objectif est que les caractéristiques du feuillage puissent révéler la présence d’un corps, offrant ainsi une nouvelle façon de localiser les corps disparus – d’autant plus que des preuves anecdotiques suggèrent que des signaux visuels peuvent apparaître dans les feuilles des arbres et des arbustes poussant près d’un corps.
Les anthropologues légistes de l’université du Tennessee forment les membres du FBI depuis 20 ans. Cette formation comprend des notions rudimentaires de « botanique médico-légale ». Par exemple, un corps peut avoir un impact sur le mélange d’espèces végétales qui poussent à proximité, et les feuilles des plantes peuvent être visiblement plus foncées, ce qui indique une plus grande absorption d’azote.

Explorer ces effets dans une « ferme corporelle »

Il est maintenant prévu d’explorer ces effets botaniques de manière plus approfondie et systématique, dans une « ferme corporelle » de l’université de Knoxville, dans le Tennessee, où les chercheurs étudient la manière dont les cadavres se décomposent avec le temps. Cette ferme a été la première du genre lors de sa création dans les années 1980.
« Nous avons en fait construit un analogue de forêt de plantes entières qui peut analyser les signatures de fluorescence », explique M. Stewart. « Mais les premières étapes vont être à très petite échelle, en examinant des feuilles et en mesurant comment leur réflectance change avec le temps lorsque ces plantes sont à proximité de restes humains ».
Un corps humain moyen contient environ 2,6 kg d’azote, dont une grande partie est libérée et convertie en ammonium lorsque le corps se décompose. L’azote dans le sol peut alors atteindre des niveaux 50 fois supérieurs à ceux d’un engrais ordinaire. Ces effets peuvent augmenter la toxicité du sol ou modifier les mesures de réflectance des feuilles. D’autres produits chimiques, comme les médicaments de chimiothérapie, peuvent également avoir un impact sur la réflectance des feuilles.

Quantifier ce qui se passe dans le feuillage 

« C’est pourquoi cette étude est passionnante car nous pouvons quantifier exactement ce qui se passe dans le feuillage grâce à des analyses hyperspectrales et chimiques, même si nous ne pouvons pas observer de changement physique », déclare Dawnie Steadman, membre de l’équipe de recherche et anthropologue légiste à l’université du Tennessee.
Cette recherche en est à ses débuts pour le moment. L’équipe se concentre sur les plantes disponibles dans cette ferme corporelle, qui sont principalement des chèvrefeuilles – des plantes envahissantes que l’on trouve dans une grande partie de l’est des États-Unis. Ces résultats peuvent être transposés à différentes zones climatiques et à différents écosystèmes, mais l’équipe n’est pas sûre de savoir comment ces effets peuvent être généralisés entre les espèces.
« Ce qui peut être différent, c’est la vitesse à laquelle les nutriments sont absorbés par l’organisme en fonction du type de sol et des espèces végétales », explique M. Steadman. « Ce sera passionnant à comprendre à l’avenir ».
Cette recherche a été publiée dans Trends in Plant Science.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels