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Que feriez-vous si vous saviez combien de temps il vous reste avant que la maladie d’Alzheimer ne s’installe ? Ne désespérez pas; une nouvelle recherche de l’université de Californie, Berkeley, suggère qu’une des défenses contre cette forme de démence – pour laquelle il n’existe actuellement aucun traitement – est un sommeil profond et réparateur, et en grande quantité.

Un meilleur sommeil contre la maladie d’Alzheimer 

Les neuroscientifiques Matthew Walker et Joseph Winer de l’université de Berkeley ont trouvé un moyen d’estimer, avec un certain degré de précision, le moment où la maladie d’Alzheimer est le plus susceptible de frapper une personne au cours de sa vie. « Nous avons découvert que le sommeil que vous avez en ce moment est presque comme une boule de cristal qui vous dit quand et à quelle vitesse la maladie d’Alzheimer va se développer dans votre cerveau », a déclaré Walker.
« Le bon côté de la chose est que nous pouvons faire quelque chose pour y remédier », a-t-il ajouté. « Le cerveau se nettoie pendant le sommeil profond, et il est donc possible de revenir en arrière en dormant plus tôt dans la vie ».
Walker et ses collègues chercheurs ont comparé la qualité du sommeil de 32 personnes âgées en bonne santé à l’accumulation dans leur cerveau de la plaque toxique connue sous le nom de bêta-amyloïde, un acteur clé dans l’apparition et la progression de la maladie d’Alzheimer, qui détruit les voies de mémoire et d’autres fonctions cérébrales et touche plus de 40 millions de personnes dans le monde.

Un moins bon sommeil et plus de bêta-amyloïde

Leurs conclusions montrent que les participants à cette étude qui ont commencé par avoir un sommeil plus fragmenté et moins de sommeil lent sans mouvements oculaires rapides (non-REM) étaient les plus susceptibles de présenter une augmentation de la bêta-amyloïde au cours de l’étude.
Bien que tous les participants soient restés en bonne santé tout au long de la période d’étude, la trajectoire de leur croissance de bêta-amyloïde était en corrélation avec la qualité du sommeil de base. Les chercheurs ont pu prévoir l’augmentation des plaques de bêta-amyloïde, qui sont censées marquer le début de la maladie d’Alzheimer.
« Plutôt que d’attendre qu’une personne développe une démence pendant de nombreuses années, nous sommes en mesure d’évaluer comment la qualité du sommeil prédit les changements des plaques de bêta-amyloïde à plusieurs moments. Ce faisant, nous pouvons mesurer la vitesse à laquelle cette protéine toxique s’accumule dans le cerveau au fil du temps, ce qui peut indiquer le début de la maladie d’Alzheimer », a déclaré M. Winer, auteur principal de cette étude.
Alors que des études précédentes ont montré que le sommeil nettoie le cerveau des dépôts de bêta-amyloïde, ces nouvelles découvertes identifient le sommeil lent profond non-REM comme la cible de l’intervention contre le déclin cognitif. Et bien que les tests génétiques puissent prédire la susceptibilité inhérente d’une personne à la maladie d’Alzheimer, et que les tests sanguins offrent un outil de diagnostic, ni l’un ni l’autre n’offrent le potentiel d’une intervention thérapeutique liée au mode de vie, comme le sommeil, soulignent les chercheurs.

Faire du sommeil une priorité

« Si un sommeil profond et réparateur peut ralentir cette maladie, nous devrions en faire une priorité majeure », a déclaré M. Winer. « Et si les médecins connaissent ce lien, ils peuvent interroger leurs patients âgés sur la qualité de leur sommeil et leur suggérer le sommeil comme stratégie de prévention ».
Les 32 participants en bonne santé âgés de 60, 70 et 80 ans qui participent à cette étude sur le sommeil font partie de la Berkeley Aging Cohort Study dirigée par William Jagust, professeur de santé publique à l’université de Berkeley, également coauteur de cette dernière étude. L’étude sur le vieillissement en bonne santé a été lancée en 2005 grâce à une subvention des National Institutes of Health.
Pour cette expérience, chaque participant a passé une nuit de huit heures de sommeil dans le laboratoire de Walker tout en subissant une polysomnographie, une batterie de tests qui enregistrent les ondes cérébrales, le rythme cardiaque, les niveaux d’oxygène dans le sang et d’autres mesures physiologiques de la qualité du sommeil. Au cours de cette étude pluriannuelle, les chercheurs ont suivi périodiquement le taux de croissance de la protéine bêta-amyloïde dans le cerveau des participants en utilisant la tomographie par émission de positrons, et ont comparé les niveaux de bêta-amyloïde des individus à leurs profils de sommeil.
Les chercheurs se sont concentrés sur l’activité cérébrale présente pendant le sommeil profond à ondes lentes. Ils ont également évalué l’efficacité du sommeil des participants à l’étude, qui est définie comme le temps réel passé à dormir, par opposition à l’absence de sommeil au lit. Les résultats ont confirmé leur hypothèse selon laquelle la qualité du sommeil est un biomarqueur et un prédicteur de la maladie d’Alzheimer à long terme.

Mesurer le sommeil permet d’estimer l’accumulation de bêta-amyloïde

« Nous savons qu’il y a un lien entre la qualité du sommeil des gens et ce qui se passe dans le cerveau, en matière de maladie d’Alzheimer. Mais ce qui n’a jamais été testé auparavant, c’est de savoir si votre sommeil actuel prédit ce qui va vous arriver des années plus tard », a déclaré M. Winer. « Et c’est la question que nous nous sommes posée ». Et ils ont eu leur réponse : « mesurer efficacement le sommeil nous aide à voyager dans le futur et à estimer où se situera votre accumulation d’amyloïdes », a déclaré M. Walker.
Quant aux prochaines étapes, Walker et Winer examinent comment ils peuvent prendre les participants à cette étude qui sont à haut risque de contracter la maladie d’Alzheimer et mettre en place des méthodes qui pourraient améliorer la qualité de leur sommeil. « Notre espoir est que si nous intervenons, alors dans trois ou quatre ans, l’accumulation n’est plus là où nous pensions qu’elle serait parce que nous avons amélioré leur sommeil », a déclaré M. Winer.
« En effet, si nous pouvons faire plier la flèche du risque d’Alzheimer en améliorant le sommeil, ce serait une avancée significative et pleine d’espoir », a conclu M. Walker.
Cette recherche a été publiée dans Current Biology.
Source : University of California – Berkeley
Crédit photo : Pexels

Un sommeil réparateur contre la maladie d'AlzheimermartinBiologie
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