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Des chercheurs de l’université d’Oxford ont découvert que l’infection naturelle par le COVID-19, produit une réponse robuste des lymphocytes T, notamment en induisant une « mémoire » des lymphocytes T pour lutter potentiellement contre de futures infections.

Les lymphocytes T conservent la mémoire d’une infection

Si ces recherches ont montré que le COVID-19 induit une réponse des anticorps des cellules B, il est moins clair que le COVID-19 amène le système immunitaire à fabriquer également des cellules T spécifiques à ce virus, et qu’elles sont importantes pour la récupération de l’infection initiale et la protection contre de nouvelles infections.
Alors que les anticorps s’accrochent aux agents pathogènes tels que les virus et les bactéries et les détruisent, les lymphocytes T s’accrochent aux cellules malades de l’organisme, telles que les cellules tumorales ou les cellules infectées par un virus. Les lymphocytes T contribuent également à attirer d’autres cellules immunitaires dans cette zone.
Selon le professeur Tao Dong, responsable de cette étude les cellules T contribuent également à attirer d’autres cellules immunitaires dans cette région : « en étudiant la réponse immunitaire des cellules T en profondeur nous commencerons à mieux comprendre pourquoi certains individus développent des maladies moins graves, et comment nous pourrions être en mesure de prévenir ou de traiter les infections.

Ces cellules sont plus durables

« Les cellules T peuvent également être plus durables que les anticorps, et pourraient donc offrir des méthodes alternatives pour diagnostiquer si une personne a déjà eu une infection par le COVID-19, après que les niveaux d’anticorps aient diminué ». Les cellules T sont attirées par les fragments de protéines tumorales ou virales (appelés épitopes) qui se trouvent à la surface des cellules malades et qui agissent comme un drapeau pour les cellules T, leur indiquant où elles sont nécessaires.
Dans cette étude, les chercheurs ont analysé des échantillons de sang de patients atteints le COVID-19 pour identifier les peptides contenant des épitopes de cellules T, dont six régions immunodominantes (groupes d’épitopes) qui ont été ciblées par les cellules T chez de nombreux patients.
Le professeur Dong a ajouté : « en identifiant les régions du virus qui sont ciblées par le système immunitaire, nous pensons que ces résultats aideront à définir le rôle des cellules T dans l’évolution de cette maladie ».
L’équipe de recherche a comparé des échantillons de sang provenant de 28 patients atteints d’une maladie bénigne et de 14 patients gravement malades atteints du COVID-19, ainsi que des échantillons provenant de 16 donneurs sains.
Le professeur Graham Ogg qui a dirigé l’étude explique : « nous avons découvert que les personnes atteintes d’une légère infection par le COVID-19 présentaient un schéma de réponse des lymphocytes T différent de celui des personnes atteintes d’une infection plus grave ; cela pourrait aider à mieux comprendre la nature de la protection immunitaire ».

Elles peuvent se répliquer

Bien que l’équipe de recherche pense qu’une réponse des cellules T de mauvaise qualité pourrait contribuer à la persistance du virus du SARS-CoV-2 et à la mortalité due au COVID-19, les patients guéris atteints d’une maladie légère ou grave avaient encore la mémoire des cellules T deux mois après l’infection. Seul un petit nombre de cellules T doivent avoir une mémoire de l’infection primaire, et elles peuvent se répliquer pour monter rapidement une réponse immunitaire robuste.
Les chercheurs ont également découvert que la protéine de la pointe du SARS-CoV-2 était souvent reconnue par les lymphocytes T des patients guéris, ce qui renforce les approches utilisées par de nombreux vaccins actuellement en cours de développement, notamment le vaccin d’Oxford. L’équipe de recherche a en outre découvert que d’autres parties du virus, notamment sa membrane et sa nucléoprotéine, provoquaient également une forte réponse immunitaire des cellules T, ce qui pourrait fournir d’autres cibles vaccinales.
L’équipe prévoit maintenant d’étudier la durée de la mémoire immunitaire des cellules T et de voir si cela pourrait avoir des implications pour de nouveaux tests de diagnostic et de nouveaux traitements.
Cette recherche a été publiée dans Nature Immunology.
Source : University of Oxford
Crédit photo : Rawpixel