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Les nuages de Vénus peuvent abriter de la vie. À quelque 50 à 60 kilomètres au-dessus de la surface, on trouve de petites quantités de gaz phosphine, une substance présente dans l’atmosphère terrestre parce qu’elle est produite par des microbes et par des processus technologiques humains. Il n’existe aucun mécanisme non biologique connu de production de ce gaz sur Vénus, il est donc possible qu’il soit produit par des microbes étrangers.

Le gaz phosphine sur Vénus

Jane Greaves, de l’université de Cardiff, au Royaume-Uni, a dirigé une équipe d’astronomes qui ont observé Vénus en utilisant le télescope James Clerk Maxwell à Hawaï et l’Atacama Large Millimeter/submillimeter Array au Chili. Les données de ces deux télescopes ont montré des signes de gaz phosphine dans les nuages vénusiens, ce qui était totalement inattendu.
« La phosphine dans cet environnement est une chose étrange à observer. Il n’a pas sa place à cet endroit », déclare David Grinspoon, du Planetary Science Institute en Arizona, qui n’a pas participé à ces recherches. « Il serait détruit – il doit y avoir une source. » D’une manière ou d’une autre, la phosphine doit être continuellement renouvelée.
La seule façon dont la phosphine est fabriquée sur Terre est dans les laboratoires ou par des microbes. Il existe aussi au fond des planètes géantes, mais sa formation nécessite des conditions qui n’existent pas sur Vénus.
Les chercheurs ont testé différentes façons de produire de la phosphine sur Vénus, de la chimie atmosphérique au volcanisme en passant par l’acheminement par les météorites, mais ils n’ont pas pu expliquer la quantité de phosphine observée dans ces données.
« Nous avons pensé à tous les procédés susceptibles de produire de la phosphine, et aucun d’entre eux n’a produit de phosphine en quantité aussi importante que celle que nous avons trouvée », explique Clara Sousa-Silva, membre de l’équipe du Massachusetts Institute of Technology. « Nous avons épuisé les possibilités. »

Nous aurions trouvé des Vénusiens 

Il ne reste plus que deux scénarios : soit il se passe quelque chose dans les nuages de Vénus que nous ne comprenons pas, soit ce qui produit toute cette phosphine est vivant. « En gros, soit ce n’est pas grave, soit nous avons juste trouvé des Vénusiens et c’est incroyable », dit Sousa-Silva. « Le fait que ce soit même une possibilité est vraiment époustouflant pour moi. »
L’idée de la vie flottant dans les nuages vénusiens n’est pas totalement inattendue. Sa surface est peut-être très dense et chaude, mais parmi les nuages, elle est relativement tempérée. « Pendant des décennies, les gens ont soutenu que Vénus pouvait être habitable », explique Paul Byrne, de l’université d’État de Caroline du Nord. « Avant, c’était juste une conjecture, un endroit où la biologie pouvait en théorie être possible, mais maintenant nous avons cette phosphine ».
Greaves et ses collègues s’efforcent maintenant de confirmer les observations de la phosphine par des mesures beaucoup plus détaillées, pour savoir d’où elle vient. Nous devrons probablement envoyer un vaisseau spatial sur Vénus pour l’examiner de plus près. « Vous voulez entrer dans l’atmosphère et l’échantillonner pour voir ce qu’il y a exactement à cet endroit », dit Byrne.
Si ces échantillons contiennent de la vie, même s’il s’agit de microbes minuscules, Vénus pourrait bouleverser nos idées sur ce que la vie peut être et comment elle se produit.
Cette recherche a été publiée dans Nature Astronomy.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

Les nuages de Vénus pourraient abriter de la viemartinEspace
Les nuages de Vénus peuvent abriter de la vie. À quelque 50 à 60 kilomètres au-dessus de la surface, on trouve de petites quantités de gaz phosphine, une substance présente dans l'atmosphère terrestre parce qu'elle est produite par des microbes et par des processus technologiques humains. Il n'existe aucun...