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Même le meilleur des étalons ne peut engendrer qu’un nombre limité de descendants. Pour accélérer l’élevage du bétail, des biologistes ont créé des porcs, des chèvres et des souris dont les testicules sont en fait des clones de ceux d’un autre mâle, ce qui signifie que ces animaux engendrent la progéniture de ce mâle.

Les testicules clonés

« Cela permettra à un plus grand nombre d’éleveurs de se procurer des animaux présentant les caractéristiques qu’ils souhaitent », explique Bruce Whitelaw, de l’Institut Roslin au Royaume-Uni. « Beaucoup de gens ne pensaient pas que cela fonctionnerait ».
La première étape du processus consiste à créer des animaux hôtes qui ne peuvent pas produire leur propre sperme. Cela se fait en utilisant la méthode d’édition des gènes CRISPR pour désactiver un gène appelé NANOS2. Ensuite, les cellules souches productrices de sperme sont prélevées sur les testicules d’un autre mâle et injectées dans ceux des jeunes hôtes. Lorsque les hôtes deviennent sexuellement matures, ils commencent à produire le sperme du mâle donneur.
L’équipe l’a fait sur des porcs, des chèvres et des souris, et travaille actuellement sur des taureaux. Trois souris hôtes ont produit 111 descendants par accouplement normal jusqu’à présent.
Les descendants n’héritent pas de l’ADN de l’hôte, leur nature ne dépend donc que de celle de leurs parents génétiques, explique Jon Oatley, membre de l’équipe à l’université d’État de Washington. Ces parents peuvent être des animaux élevés de manière conventionnelle ou être génétiquement modifiés d’une manière ou d’une autre. « Ces substituts pourraient alors être des hôtes pour produire du sperme portant la génétique d’un mâle désirable ou supérieur », dit-il.

De nouvelles caractéristiques

Ces caractéristiques pourraient inclure la résistance aux maladies, la tolérance à la chaleur ou une meilleure production de viande ou de lait, explique Irina Polejaeva, membre de l’équipe à l’université d’État de l’Utah. L’insémination artificielle est déjà utilisée pour transmettre les caractères désirables. Mais il faut du personnel qualifié et des équipements spéciaux pour chaque insémination, et elle n’est largement utilisée que dans l’élevage laitier, explique M. Whitelaw.
En revanche, une fois que ces « taureaux de substitution » ont été créés, ils se reproduisent normalement. Ils peuvent être prêtés ou vendus à n’importe quel éleveur de bétail. L’équipe espère que cette technique permettra aux agriculteurs les plus pauvres d’améliorer leur bétail. M. Oatley dit qu’il a déjà discuté avec des organisations à but non lucratif en Inde et au Kenya sur les moyens d’y parvenir.
En attendant, cette technique du taureau de substitution doit encore être affinée. Par exemple, la production de sperme est beaucoup plus faible chez les hôtes que chez les mâles normaux. En théorie, cette technique pourrait également contribuer à sauver des espèces menacées. Par exemple, elle pourrait permettre au dernier rhinocéros blanc du Nord mâle du Soudan, de continuer à engendrer une progéniture après sa mort en 2018.

Traiter la stérilité chez l’homme

La transplantation de cellules souches de sperme est également en cours de développement comme moyen de traiter la stérilité chez l’homme. Par exemple, certains traitements contre le cancer provoquent l’infertilité. Il pourrait être possible un jour de restaurer la fertilité en prélevant des cellules souches de sperme avant le traitement et en les réimplantant ensuite chez le même individu.
Cette recherche a été publiée dans PNAS.
Source : New Scientist
Crédit photo : PXhere

Des testicules clonés d'une chèvre venant d'un autre mâlemartinbiothechnologie
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