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Le 29 février, au cours d’une tempête de pluie torrentielle, deux girafes ont été frappées par la foudre à Rockwood, une zone de conservation en Afrique du Sud. Bien qu’il puisse sembler peu surprenant que les plus grands animaux de la planète soient confrontés à ce danger, les scientifiques n’avaient jamais décrit cet événement en détail jusqu’à présent.

La foudre a tué une girafe

« Cela m’a un peu surpris parce que toute la journée a été assez calme, et soudain il y a eu cette grosse tempête », explique Ciska Scheijen, une scientifique de la conservation de Rockwood qui suivait un groupe de huit girafes dans la région depuis environ un an.
L’orage n’a duré que quelques heures, mais Scheijen dit qu’elle a immédiatement soupçonné que quelque chose n’allait pas avec le troupeau quelques heures plus tard, car elle n’a pu voir que six des animaux. « Il est très rare que ce groupe se sépare. »
Le garde forestier de Rockwood Frans Moleko Kaweng est sorti pour enquêter et il est rapidement devenu évident ce qui s’était passé. La plus vieille et la plus grande girafe du troupeau, la matriarche, était étendue morte avec une blessure sur le dessus de sa tête. Il semble qu’une de ses cornes, ait pu agir comme un paratonnerre durant cette tempête. « On aurait dit qu’il s’était cassé », dit Scheijen.
Le corps d’une jeune femme gisait à 7 mètres de là. Elle a probablement été tuée par un éclair latéral dû à cette frappe ou par un courant de terre, car elle se tenait près de l’autre girafe.

Il y avait une forte odeur d’ammoniac

Scheijen a également noté une forte odeur d’ammoniac, un phénomène décrit dans d’autres coups de foudre sur des animaux. Elle suggère que c’est cette forte odeur qui a tenu presque tous les charognards éloignés des carcasses pendant un jour et demi – un fait étrange pour cette région. On a vu des traces de morsures sur une girafe provenant d’un seul chacal.
Aucun arbre n’était à proximité lorsque cette tempête s’est abattue, dit Scheijen, mais les scientifiques ne savent toujours pas si les ongulés se cachent généralement sous des arbres plus grands pour éviter les éclairs pendant les tempêtes.
« Il est possible que cela arrive plus souvent aux girafes qu’aux autres espèces en raison de leur taille. Mais je pense que des recherches supplémentaires sont nécessaires pour voir si cela a un effet sur la sélection naturelle des girafes », déclare M. Scheijen.
Cette recherche a été publiée dans African Journal of Ecology.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay