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Depuis l’apparition du SARS-CoV-2, les chercheurs tentent de comprendre si le système immunitaire fait parfois plus de mal que de bien pendant la phase aiguë du COVID-19. La dernière étude des chercheurs de l’Institut d’immunologie de La Jolla plaide clairement en faveur du système immunitaire.

Les cellules T jouent un rôle plus important que les anticorps

Leurs travaux, confirment qu’une réponse immunitaire multicouche, spécifique à ce virus, est importante pour le contrôler pendant la phase aiguë de l’infection et réduire la gravité de la maladie du COVID-19, la plupart des preuves indiquant que les cellules T jouent un rôle beaucoup plus important que les anticorps. Une réponse immunitaire faible ou non coordonnée, en revanche, prédit une mauvaise issue de cette maladie.
Ces résultats suggèrent que les vaccins candidats devraient viser à provoquer une large réponse immunitaire comprenant des anticorps, des cellules T auxiliaires et des cellules T tueuses pour assurer une immunité réellement protectrice.
« Nos observations pourraient également expliquer pourquoi les patients plus âgés atteints du COVID-19 sont beaucoup plus vulnérables à cette maladie », déclare l’auteur principal Shane Crotty, qui a codirigé cette étude avec Alessandro Sette. Cependant, ce que nous n’avons pas vu, c’est la preuve que les cellules T contribuent à une tempête de cytokines, qui est plus probablement médiée par le système immunitaire inné », ajoute Sette.
Lorsque le SARS-CoV-2 (ou tout autre virus) s’infiltre dans l’organisme, le système immunitaire inné est le premier sur les lieux et lance une attaque générale et non spécifique contre l’intrus. Il libère des vagues de molécules de signalisation qui incitent à l’inflammation et alertent les forces de précision du système immunitaire sur la présence d’un agent pathogène.
En quelques jours, le système immunitaire dit « adaptatif » se met en place et se déplace avec une précision extrême contre le virus, interceptant les particules virales et tuant les cellules infectées. Le système immunitaire adaptatif se compose de trois branches : les anticorps, les cellules T auxiliaires (Th), qui aident la cellule B à fabriquer des anticorps protecteurs, et les cellules T tueuses (CTL), qui recherchent les cellules infectées par le virus et les éliminent.

Les anticorps joueraient un rôle mineur

Pour leur dernière étude, les chercheurs ont collecté des échantillons de sang de 50 patients atteints du COVID-19 et ont analysé les trois branches du système immunitaire adaptatif – les anticorps spécifiques du SARS-CoV-2, les cellules T auxiliaires et tueuses – de manière très détaillée.
L’équipe a découvert que, comme dans leur étude précédente, tous les individus complètement rétablis avaient des réponses mesurables en matière d’anticorps, de cellules T auxiliaires et tueuses, tandis que la réponse immunitaire adaptative chez les patients atteints du COVID-19 en phase aiguë variait plus largement, certains manquant d’anticorps neutralisants, d’autres de cellules T auxiliaires ou tueuses ou de toutes les combinaisons de ces éléments.
Conformément à ce que d’autres équipes de recherche avaient découvert auparavant, les anticorps ne semblent pas jouer un rôle important dans le contrôle du COVID-19 en phase aiguë. Au contraire, les cellules T tueuses et les cellules T auxiliaires, en particulier, sont associées à des réponses immunitaires protectrices. « Cela a laissé perplexe de nombreuses personnes », explique M. Crotty, « mais contrôler une primo-infection n’est pas la même chose que l’immunité induite par un vaccin, où le système immunitaire adaptatif est prêt à bondir au moment zéro ».
Si une vaccination est réussie, les anticorps induits par le vaccin sont prêts à intercepter un virus lorsqu’il se présente au seuil de la porte. En revanche, dans une infection normale, un virus prend une longueur d’avance parce que le système immunitaire n’a jamais rien vu de tel. Au moment où le système immunitaire adaptatif est prêt à intervenir lors d’une primo-infection, un virus s’est déjà répliqué à l’intérieur des cellules et les anticorps ne peuvent pas l’atteindre.

Des résultats qui valident la théorie des cellules T

« Ces résultats indiquent donc qu’il est plausible que les cellules T soient plus importantes lors d’une infection naturelle par le SARS-CoV-2, et les anticorps plus importants dans un vaccin pour le COVID-19 », explique M. Crotty, « bien qu’il soit également plausible que les réponses des cellules T contre ce virus soient importantes dans les deux cas ».
Cette recherche a été publiée dans Cell.
Source : La Jolla Institute for Immunology
Crédit photo : StockPhotoSecrets