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Une nouvelle étude menée par des chercheurs en Finlande a comparé les performances physiques et cognitives d’un groupe de personnes âgées en 2017, avec un groupe d’âge similaire trois décennies plus tôt. Des améliorations ont été constatées dans presque tous les tests, ce qui suggère que des progrès ont été réalisés en prolongeant la durée de vie en bonne santé, c’est-à-dire le nombre d’années pendant lesquelles une personne est en bonne santé.

Des performances cognitives améliorées

Au cours du siècle dernier, les humains ont, en moyenne, vécu de plus en plus longtemps. L’espérance de vie n’a cessé d’augmenter, cependant, au cours des dernières décennies, certains chercheurs ont commencé à suggérer, que la recherche médicale devrait se concentrer davantage sur la qualité de vie, plutôt que sur la quantité.
En 2001, l’OMS a intégré une nouvelle mesure dans ses analyses mondiales. HALE, l’espérance de vie en bonne santé, est un nouveau calcul du nombre d’années pendant lesquelles, une personne peut espérer vivre en bonne santé. Ce nouvel accent mis sur la durée de vie en bonne santé, et non plus seulement sur la durée de vie, suggère que, comme les êtres humains commencent à vivre bien au-delà de 70 ans, il faut prêter attention à la qualité de ces années de vieillesse.
Dans deux nouvelles études relativement uniques, des chercheurs de l’université de Jyväskylä en Finlande ont comparé les performances physiques et cognitives de deux cohortes de sujets d’âge similaire nés à environ 30 ans d’intervalle. La première cohorte d’environ 500 sujets, âgés de 75 à 80 ans (nés entre 1910 et 1914), a participé à divers tests physiques et cognitifs en 1989. La deuxième toujours âgée de 75 à 80 ans (née entre 1938 et 1943), a passé le même ensemble de tests en 2017.

Une recherche unique

Taina Rantanen, le principal chercheur de ce projet, affirme que cette recherche a permis de mesurer de manière inédite les progrès réalisés en matière de prolongation de la durée de vie d’une génération à l’autre. « Cette recherche est unique car il n’existe que quelques études dans le monde, qui ont comparé les mesures maximales basées sur les performances entre des personnes du même âge à des époques historiques différentes », déclare Rantanen. « Les mesures basées sur les performances décrivent comment les personnes âgées se débrouillent dans leur vie quotidienne, et en même temps, elles reflètent l’âge fonctionnel de chacun ».
Des améliorations ont été constatées pour presque toutes les mesures testées dans la cohorte des personnes nées plus tard. En ce qui concerne les performances physiques, la vitesse de marche était plus rapide, la force de préhension s’est améliorée de 5 à 25 %, la force d’extension des genoux de 20 à 47 % et les mesures de la fonction pulmonaire étaient meilleures. Des améliorations similaires ont également été observées dans la cohorte des personnes nées plus tard, dans la plupart des tests de performance cognitive.
Matti Manukka, un chercheur postdoctoral travaillant sur ce projet, suggère qu’une grande variété de facteurs peut expliquer pourquoi la cohorte des personnes nées plus tard a montré des améliorations aussi constantes de la durée de vie. « La cohorte des 75 et 80 ans nés plus tard a grandi et vécu dans un monde différent de celui de leurs homologues nés il y a trois décennies », explique Manukka. « Il y a eu de nombreux changements favorables. Il s’agit notamment d’une meilleure nutrition et d’une meilleure hygiène, d’une amélioration des soins de santé et du système scolaire, d’une meilleure accessibilité à l’éducation et d’une vie professionnelle améliorée ».
Les chercheurs notent que ces résultats peuvent, dans une certaine mesure, être uniques à la Finlande, un pays qui était encore largement agraire et sous-développé lorsque la première cohorte est née vers 1910. Un certain nombre de réformes sociales, notamment une scolarité obligatoire plus longue, et de meilleures recommandations nutritionnelles, survenues dans les années 1940 et 1950, sont citées comme étant la clé de bon nombre des améliorations physiques et cognitives observées chez la cohorte née plus tard.

Deux changements importants se sont produits

En fin de compte, Rantanen suggère qu’à mesure que l’espérance de vie continue à augmenter, les scientifiques doivent prêter une attention particulière à l’équilibre entre les années de vie plus saines et les systèmes de soins nécessaires pour gérer les populations très âgées en fin de vie. La prolongation de la durée des années de vie non handicapées en milieu de vie, et la limitation des années de fin de vie handicapées, devraient être une priorité pour les chercheurs qui étudient le vieillissement, déclare M. Rantanen.
« La prolongation de l’espérance de vie nous donne plus d’années sans handicap, mais en même temps, les dernières années de la vie arrivent à des âges de plus en plus élevés, ce qui augmente le besoin de soins », déclare M. Rantanen. « Au sein de la population vieillissante, deux changements simultanés se produisent : le maintien d’années en bonne santé à des âges plus élevés et un nombre accru de personnes très âgées qui ont besoin de soins externes ».
L’étude comparative des performances cognitives a été publiée dans Aging Clinical and Experimental Research, tandis que l’étude comparative des performances physiques a été publiée dans The Journals of Gerontology: Series A.
Source : University of Jyväskylä
Crédit photo : StockPhotoSecrets

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