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Une équipe internationale de scientifiques dirigée par l’université de Bristol, a découvert une poche de médicament dans la protéine de pointe du SARS-CoV-2 qui pourrait être utilisée pour empêcher ce virus, d’infecter les cellules humaines. Les chercheurs affirment que leurs découvertes, sont susceptibles de changer la donne dans la lutte contre la pandémie actuelle, et ajoutent que les petites molécules antivirales développées pour cibler cette poche pourraient aider à éliminer le COVID-19.

De l’acide linoléique dans la protéine S

Le SARS-CoV-2 est décoré par de multiples copies d’une glycoprotéine, connue sous le nom de « protéine S », qui joue un rôle essentiel dans l’infectiosité virale. La protéine S, se lie à la surface des cellules humaines, permettant au virus de les pénétrer, et de commencer à se répliquer, causant des dommages importants.
Dans cette étude, l’équipe dirigée par le professeur Christiane Schaffitzel et le professeur Imre Berger, a utilisé une technique d’imagerie, la cryo-microscopie électronique (cryo-EM), pour analyser la pointe de SARS-CoV-2 à une résolution quasi atomique. Grâce à l’informatique en nuage à haute performance d’Oracle, une structure 3D de la protéine S du SARS-CoV-2 a été générée, permettant aux chercheurs de scruter cette protéine, pour en identifier la composition moléculaire.
De manière inattendue, l’analyse de l’équipe de recherche a révélé la présence d’une petite molécule, l’acide linoléique (AL), enfouie dans une poche faite sur mesure au sein de la protéine S. L’acide linoléique est un acide gras libre, indispensable à de nombreuses fonctions cellulaires. Le corps humain ne peut pas produire d’AL. Au lieu de cela, le corps absorbe ce gras essentiel, par le biais de l’alimentation. Fait intrigant, l’AL joue un rôle vital dans l’inflammation et la modulation immunitaire, qui sont deux éléments-clés de la progression de la maladie pa le COVID-19. L’AL est également nécessaire pour maintenir les membranes cellulaires dans les poumons afin que nous puissions respirer correctement.

Le COVID-19 s’accroche à ce gras essentiel

Le professeur Berger a déclaré : « nous avons été vraiment intrigués par notre découverte et ses implications. Nous avons donc ici de l’AL, une molécule qui est au centre de ces fonctions qui s’embrouillent chez les patients atteints du COVID-19, avec des conséquences terribles. Et le virus qui cause tout ce chaos, selon nos données, s’empare et s’accroche exactement à cette molécule, désarmant en fait une grande partie des défenses de l’organisme ».
Le professeur Schaffitzel a expliqué : « d’après d’autres maladies, nous savons que le fait de bricoler les voies métaboliques de l’AL, peut déclencher une inflammation systémique, un syndrome de détresse respiratoire aiguë et une pneumonie. Ces pathologies sont toutes observées chez des patients atteints du COVID-19 sévère. Une étude récente sur des patients atteints du COVID-19 a montré des niveaux de AL nettement réduits dans leur sérum ».
Le professeur Berger ajoute : « notre découverte fournit le premier lien direct entre AL, les manifestations pathologiques du COVID-19 et le virus lui-même. La question est maintenant de savoir comment utiliser ces nouvelles connaissances, pour lutter contre ce virus et vaincre cette pandémie ».

D’autres virus ont également cette poche

Il y a des raisons d’espérer. Dans le cas du rhinovirus, un virus causant le rhume, une poche similaire a été exploitée pour développer de puissantes petites molécules, qui se lient étroitement à cette poche, déformant la structure du rhinovirus et arrêtant son infectivité. Ces petites molécules ont été utilisées avec succès comme médicaments antiviraux lors d’essais sur l’homme, ce qui a permis de vaincre ce rhinovirus en clinique. L’équipe de Bristol, sur la base de ses données, est optimiste quant à la possibilité de poursuivre une stratégie similaire, pour développer des médicaments antiviraux à petites molécules contre le SARS-CoV-2.

De nouveaux médicaments antiviraux

« Notre découverte d’une poche médicamenteuse dans la protéine de pointe du SARS-CoV-2 pourrait conduire à de nouveaux médicaments antiviraux, pour arrêter et éliminer ce virus avant qu’il ne pénètre dans les cellules humaines, l’arrêtant ainsi fermement dans sa course », explique Schaffitzel.
Dans la vidéo ci-dessous, l’équipe nous explique leur découverte.

Cette recherche a été publiée dans Science.
Source : University of Bristol
Crédit photo : PXhere

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