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Les protéines dans votre sang pourraient révéler si vous allez ou non ressentir l’effet placebo. Les personnes qui réagissent à un placebo semblent avoir certaines protéines sanguines – dont certaines sont liées à l’inflammation, ce qui pourrait expliquer les pouvoirs de guérison de l’effet placebo.

L’effet placebo révélé par un test sanguin

Une pilule de sucre ou un traitement fictif peut souvent aider les gens à se sentir mieux, mais les raisons en sont longtemps restées un mystère. Au cours des 20 dernières années, la recherche s’est concentrée sur le rôle que pourraient jouer certaines régions du cerveau et sur la manière dont les gènes pourraient influencer la réponse.
Karin Meissner, de l’université Ludwig Maximilian de Munich en Allemagne, et ses collègues ont plutôt cherché des indices dans le sang, car celui-ci est beaucoup plus facile d’accès pour une étude.
L’équipe a provoqué des nausées chez 100 volontaires en leur demandant de s’asseoir dans une petite cabine avec des lignes noires et blanches mobiles, pendant deux jours distincts. Le deuxième jour, 10 des volontaires ont reçu une stimulation électrique transcutanée du nerf (TENS), dans laquelle un point de pression sur le poignet a été stimulé à l’aide d’électrodes placées sur la peau. Soixante volontaires ont reçu un traitement TENS fictif qui n’a fourni que peu ou pas de stimulation électrique. Les 30 volontaires restants n’ont reçu aucun traitement.
Tous ces volontaires ont donné un échantillon de sang avant et après l’expérience provoquant la nausée, et il a été demandé à chaque personne d’évaluer son niveau de nausée. Les personnes dont les nausées avaient diminué de 50 % le deuxième jour, après avoir reçu un traitement fictif, ont été considérées comme ayant montré l’effet placebo.

74 protéines seraient liées à l’effet placebo

À partir de ces échantillons, les chercheurs ont analysé les différences entre les protéines sanguines avant et après l’expérience de nausée, et si celles-ci avaient changé après un traitement placebo. Ils ont trouvé 74 protéines qui semblent être liées à l’effet placebo. Selon l’équipe, les niveaux de ces protéines pourraient permettre de prédire qui est susceptible de répondre à un effet placebo.
Cela pourrait également aider à expliquer comment l’effet placebo fonctionne. Certaines de ces protéines sont connues pour jouer un rôle dans le contrôle de l’inflammation dans le corps, par exemple, qui est impliquée dans une série de troubles, ainsi que la douleur. « Nous pourrions avoir un impact sur l’inflammation avec un placebo », explique Kathryn Hall, de la faculté de médecine de Harvard.
Certaines des autres protéines ont été liées au lien social par leurs actions sur les neurones. « Il y a probablement ici une interaction [amicale] entre l’expérimentateur et le participant, qui influence la réponse au placebo », déclare Luana Colloca de l’école de soins infirmiers de l’université du Maryland.
Ces résultats pourraient avoir des implications pour les essais cliniques des médicaments. Il serait possible de prédire quels volontaires sont susceptibles de répondre à un placebo, et de mieux évaluer les médicaments conçus pour cibler l’inflammation.

Traiter des maladies avec l’effet placebo

En outre, ces recherches pourraient influencer la manière dont les maladies sont traitées. Nous pourrions traiter les personnes qui sont plus susceptibles de réagir à un placebo avec des médicaments plus doux à plus faible dose, explique M. Colloca.
« Nous devons trouver comment utiliser la réponse au placebo pour améliorer la façon dont nous traitons les patients », convient M. Hall. Hall et Colloca soulignent tous deux que ces résultats devront être reproduits, tant pour les nausées que pour d’autres troubles. « C’est vraiment passionnant », déclare Hall. « Mais ce n’est que le début. »
Cette recherche a été publiée dans PLOS ONE.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels