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Dans une galaxie très lointaine, une énorme planète est peut être en orbite autour d’un système stellaire binaire. Si cette planète est réelle, ce serait la première planète à se trouver dans une autre galaxie.

Une exoplanète dans une autre galaxie

Une équipe de chercheurs dirigée par Rosanne Di Stefano au Centre d’astrophysique de Harvard-Smithsonian, dans le Massachusetts, a repéré cette planète potentielle, appelée M51-ULS-1b. Elle réside dans une galaxie appelée M51, connue sous le nom de « galaxie Whirlpool », qui se trouve à 28 millions d’années-lumière. Ils ont trouvé cette planète en cherchant dans les données de 2624 observations faites par l’observatoire à rayons X Chandra.
Ils ont analysé ces données à la recherche de signes de passage, qui se produisent lorsqu’une planète bloque la lumière lorsqu’elle passe devant une étoile ou un autre objet brillant. Pour s’assurer de ne trouver que des transits réels et pas seulement des fluctuations des objets brillants, l’équipe n’a cherché que les cas où toute la lumière était bloquée. Ils ont trouvé cette exoplanète.

Elle se trouve dans une binaire

« C’est passionnant, mais pas inattendu », déclare Angelle Tanner, de l’université d’État du Mississippi, qui n’a pas participé à ce travail. « Il n’y a absolument aucune raison de penser qu’il n’y aurait pas de planètes dans d’autres galaxies. » Cette planète semble être en orbite dans une binaire, dans laquelle une étoile tourne soit autour d’une étoile à neutrons, soit autour d’un trou noir.
Les chercheurs affirment que la meilleure explication de ce transit est une planète, mais ce n’est pas tout à fait certain. « Il est difficile d’expliquer qu’il n’y ait qu’un seul transit », déclare Matthew Kenworthy, de l’université de Leyde aux Pays-Bas, qui n’a pas non plus participé à ces recherches. « L’étalon-or, c’est trois transits également espacés les uns des autres, car alors vous savez qu’il se répète », ce qui indique que la planète est en orbite, dit-il.
Nous n’avons jamais vu de planète dans un tel système, dit M. Tanner, donc nous n’avons pas grand-chose dans notre propre galaxie à laquelle la comparer. « Je suis d’un optimisme prudent, mais je ne serais pas surpris si cela finissait par être autre chose », dit Tanner. « Cela pourrait être quelque chose qui est juste passé devant ce système, sans jamais revenir. »

Il s’agirait d’une géante gazeuse

Les mesures de Chandra indiquent que si cette planète est réelle, il s’agit probablement d’une géante gazeuse, un peu plus petite que Saturne, en orbite autour de dizaines d’unités astronomiques (UA) depuis le centre du système binaire. Elle est placée à une distance entre la Terre et le Soleil, ce qui place cette planète au moins aussi loin du système qu’elle orbite que Saturne du Soleil.
C’est potentiellement un problème pour confirmer l’existence de cette planète, dit Kenworthy. « Si elle est à plus de quelques UA, il faudra des décennies avant qu’elle ne revienne et ne provoque un nouveau transit », dit-il. « Je ne vois pas comment je pourrais confirmer cela. » Il y a eu très peu d’autres planètes candidates en dehors de notre galaxie, et aucune n’a jamais été confirmée.

Nous ne serions pas seuls dans l’Univers

Si nous sommes en mesure de confirmer l’existence de cette planète, ce sera notre premier aperçu d’un monde extérieur à la Voie lactée, et la confirmation que notre galaxie n’est pas spéciale dans sa capacité à accueillir des planètes. « Cela nous donne un peu plus le sentiment que nous ne sommes peut-être pas seuls dans l’Univers », dit Tanner.
Cette recherche a été pré-publiée dans arXiv.
Source : New Scientist
Crédit photo : StockPhotoSecrets