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Un lac d’eau liquide entouré de petits étangs serait enfoui sous 1400 mètres de glace près du pôle sud de Mars. Les observations radar avaient déjà suggéré qu’il pourrait y avoir un lac, mais de nouvelles mesures ont fourni plus de preuves de son existence, et pourraient avoir trouvé encore plus d’eau liquide à proximité.

Un lac au pôle sud de Mars

Le vaisseau spatial Mars Express de l’Agence spatiale européenne est en orbite autour de cette planète depuis 2003. Elena Pettinelli de l’Université de Roma Tre en Italie et ses collègues, ont utilisé l’instrument radar de ce vaisseau pour examiner la structure souterraine de Mars. Une fois les données brutes obtenues, ils ont appliqué les critères utilisés pour rechercher des lacs enfouis au Groenland, afin d’examiner une zone appelée Ultima Scopuli, près du pôle sud de la planète rouge.
Les chercheurs ont repéré un lac liquide mesurant environ 20 sur 30 kilomètres, ainsi qu’au moins trois petits étangs de quelques kilomètres de diamètre. La résolution des mesures radar n’était pas assez élevée, pour discerner la profondeur de ces masses d’eau, et ils n’ont donc pas pu déterminer la quantité d’eau qui s’y trouve.

Peut-être des bactéries

« C’était probablement à l’origine une zone humide plus grande, et c’est ce qu’il en reste dans ces petits étangs », explique M. Pettinelli. Pour que l’eau reste liquide aux températures froides des pôles martiens, elle et ses collègues suggèrent qu’il s’agit probablement d’une saumure salée.
Il n’est pas certain que cette eau soit trop salée et toxique pour soutenir la vie. « Il y a des bactéries qui peuvent vivre dans des situations extrêmes », explique Mme Pettinelli. « En Antarctique, ils ont trouvé des bactéries vivantes, dans l’eau des lacs souterrains et entre les cristaux de la glace, et l’Antarctique est notre plus proche analogue de Mars ».
Ce lac et ces étangs de la planète rouge, sont enterrés trop profondément pour que l’on puisse vérifier, avec la technologie dont nous disposons actuellement, mais nous pourrons peut-être un jour creuser assez profondément pour examiner cette eau plus en profondeur, dit-elle.
Cette recherche a été publiée dans Nature Astronomy.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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Un lac d'eau liquide entouré de petits étangs serait enfoui sous 1400 mètres de glace près du pôle sud de Mars. Les observations radar avaient déjà suggéré qu'il pourrait y avoir un lac, mais de nouvelles mesures ont fourni plus de preuves de son existence, et pourraient avoir trouvé...