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Un dinosaure à deux doigts pourrait aider les chercheurs à mieux comprendre, comment les animaux perdent leurs doigts et leurs orteils au cours de l’évolution.

Un dinosaure pourrait aider les paléontologues

Les oviraptoridés, un groupe de dinosaures ressemblant à des oiseaux, qui vivaient dans ce qui est aujourd’hui la Chine et la Mongolie il y a 100 millions d’années, avaient généralement trois doigts sur chaque patte. Mais un ensemble de squelettes juvéniles confisqués à des braconniers de fossiles à la frontière entre la Mongolie et la Chine en 2006, ont révélé des pattes à deux doigts, suggérant une adaptation.
Gregory Funston, de l’université d’Édimbourg au Royaume-Uni, et ses collègues ont baptisé ces dinosaures Oksoko avarsan, d’après un aigle à trois têtes de la mythologie mongole et le mot mongol pour « sauvé ». Ces dinosaures avaient un bec édenté et étaient probablement couverts de plumes comme les autres oviraptoridés, qui partagent un ancêtre commun avec les oiseaux, explique M. Funston, ce qui les fait ressembler à une petite autruche.
Contrairement à ses cousins à trois doigts, cette nouvelle espèce avait des avant-bras plus courts et seulement deux doigts fonctionnels et robustes, avec une amplitude de mouvement limitée – un reste de l’os du troisième doigt n’émerge pas de la patte. Cela signifie qu’il a peut-être utilisé ses pattes pour construire son nid plutôt que pour attraper des proies, explique M. Funston. « Ils auraient pu devenir des herbivores. »
Au fil des millions de générations, les animaux perdent des parties de leur corps qui deviennent moins utiles – y compris les doigts et les orteils, explique M. Funston. Cela ressemble à la perte de la queue chez les humains après qu’ils aient évolué pour marcher debout. « Il faut de l’énergie pour faire pousser et maintenir chaque structure, donc si elle n’est pas nécessaire, il vaut mieux la dépenser ailleurs », dit-il.

La nature illégale de l’excavation a empêché une enquête complète

M. Funston et ses collègues chercheurs ont acquis ces squelettes après que les douaniers mongols les aient confisqués aux négociants de fossiles du marché noir, dit-il. Bien que cela ait suffi à confirmer la découverte d’une nouvelle espèce, la nature illégale de l’excavation a empêché une enquête complète. En particulier, les scientifiques ne savent pas où ce fossile a été trouvé, et ne peuvent donc pas étudier l’environnement de ces animaux. « C’est un peu aigre-doux », dit M. Funston.
Cette recherche a été publiée dans Royal Society Open Science.
Source : New Scientist
Crédit photo : StockPhotoSecrets

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