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Sans envahir directement le cerveau ou les nerfs, le virus responsable du COVID-19, provoque des lésions neurologiques potentiellement dommageables chez environ un infecté sur sept, selon une nouvelle étude. Ces lésions vont d’une confusion temporaire due à un faible taux d’oxygène corporel, et à des attaques et des convulsions dans les cas les plus graves, selon les auteurs de cette étude.

Des lésions neurologiques

Menée par des chercheurs de la Grossman School of Medicine de l’université de New York, cette étude n’a révélé aucun cas d’inflammation du cerveau ou des nerfs (méningite ou encéphalite), ce qui indique qu’il n’y a pas d’invasion immédiate de ces organes par le SARS-CoV-2.
Les complications neurologiques du COVID-19 devraient être prises au sérieux car elles augmentent considérablement le risque de décès d’un patient alors qu’il est encore à l’hôpital (de 38 %), selon les chercheurs. Ces effets indésirables augmentent également la probabilité qu’un patient atteint du coronavirus (de 28 %) ait besoin d’une thérapie à long terme ou d’une rééducation immédiatement après son séjour à l’hôpital.
« Les résultats de notre étude n’ont montré aucun signe d’attaque directe du système nerveux par le coronavirus », explique la responsable de cette étude, Jennifer Frontera, médecin. « Les complications neurologiques observées dans le COVID-19 sont principalement les effets secondaires d’une maladie grave et d’un manque d’oxygène dans le corps pendant des périodes prolongées », explique Jennifer Frontera, professeur au département de neurologie de l’université de New York à Langone Health.

606 patients adultes atteints du COVID-19

Cette étude a suivi de près l’évolution de 606 patients adultes atteints du COVID-19, diagnostiqués comme ayant des problèmes cérébraux ou autres problèmes médicaux liés aux nerfs dans l’un des quatre hôpitaux de NYU Langone à New York et Long Island, entre le 10 mars et le 20 mai, lorsque les infections à coronavirus étaient à leur maximum dans cette région.
Les premiers rapports en provenance d’Asie et d’Europe, où les infections avaient atteint un sommet. avant de se propager aux États-Unis, dit-elle, avaient également « tiré la sonnette d’alarme » quant aux dommages cérébraux possibles dus à l’infection par le coronavirus. C’est pourquoi l’équipe de recherche était prête à rechercher tout signe de dysfonctionnement neurologique, parmi les milliers de patients admis à l’hôpital au printemps. Parmi tous les hôpitaux, 4 491 patients ont été testés positifs pour le COVID-19 pendant cette période.

De la confusion

Parmi les autres résultats clés de cette étude, il faut noter que les problèmes neurologiques courants, tels que la confusion causée par un déséquilibre chimique des électrolytes, une infection grave ou une insuffisance rénale, surviennent généralement dans les 48 heures suivant l’apparition des symptômes généraux de COVID-19, notamment la fièvre, les difficultés respiratoires et la toux.
Bien que le coronavirus soit connu pour attaquer d’autres organes, y compris les vaisseaux sanguins et le cœur, les chercheurs affirment que sa principale cible est les poumons, où il rend la respiration difficile, privant le corps de l’oxygène dont il a besoin pour rester en vie. Les résultats de cette étude ont montré que les faibles niveaux d’oxygène dans le corps et le cerveau étaient un autre problème neurologique courant, qui pouvait entraîner la confusion, le coma ou des dommages cérébraux permanents.

Stabiliser les niveaux d’oxygène corporel 

« Les résultats de notre étude suggèrent que les médecins doivent être plus attentifs dans la stabilisation des niveaux d’oxygène corporel chez les patients atteints du COVID-19 comme une thérapie potentiellement clé pour arrêter, prévenir et/ou éventuellement inverser les problèmes neurologiques », déclare le chercheur principal de cette étude, Steven Galetta, MD.
Cette recherche a été publiée dans Neurology.
Source : NYU Langone Health
Crédit photo sur Unsplash : National Cancer Institute